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Jun 05 2011

Satélites de Saturno (6): Encélado

Encélado fue descubierto en 1789 de William Herschel. Es un satélite de 500 kilómetros de diámetro y orbita alrededor de Saturno en una órbita de radio 238.000 kilómetros completándola en 1,37 días. Se trata de un cuerpo con magnitud visual 11,8 por lo que es necesario telescopios relativamente grandes para su observación.

Este satélite tiene muchas peculiaridades. Quizás las más notables son que está situdado dentro del anillo E de Saturno y que tiene una tenue atmósfera recientemente descubierta.

Otra característica es que tiene actividad geológica: este satélite está en resonancia con Dione, por lo que al igual que ocurre entre Europa e Io (satélites de Júpiter),  gracias a los efectos de marea gravitatoria que podría sufrir, obtiene la energía interna necesaria. Aún así, no hay explicación por el momento a las observaciones de 10 veces más de generación de calor en el polo sur de lo previsto. Su densidad es un poco superior a la media del resto de satélites.

Su superficie está cubierta por cráteres, al igual que la mayoría de los satélites de Saturno, y tiene diversos valles y llanuras. La Cassini descubrió en 2005 una nueva llanura que rodea el polo sur y unos surcos llamados “rayas de tigre”, por las que se pueden observar escape de partículas de hielo por efusión. Junto con estos descubrimientos también se descubrió una tenue atmósfera alrededor del polo sur, lo que definitivamente evidencia una actividad geológica superior en el polo sur que en el resto del cuerpo.

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