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Ene 12 2012

Los asteroides Centauros y Quirón

[Este post participa en la edición XXVII del Carnaval de la Física que se celebra en El Tao de la Física


Los Centauros, cuya denominación viene de la mitología griega, es una familia de asteroides muy peculiar, cuyas órbitas se encuentran generalmente entre Júpiter y Neptuno. Se podrían destacar dos miembros de esta familia: (2006) Quirón, que fue el primero descubierto y que posee la doble categoría de asteroide y cometa, y (10199) Chariklo que es el más grande de todos. Febe, satélite de Saturno, podría ser también un asteroide Centauro capturado por el planeta. Los estudios apuntan a que son cuerpos expulsados del Cinturón de Kuiper, siendo los mejores candidatos a dicha expulsión, según unos estudios, los cuerpos del disco disperso (aunque no muestran la coloración característica que presentan los Centauros), o los plutinos (que sospechan que podrían no ser orbitalmente tan estables como se creía).
Sus órbitas son inestables en largos periodos de tiempo (entre 1.000.000 y 10.000.000 años) debido a la situación que tienen, entre los gigantes gaseosos, que alteran sus órbitas. Estudios de sus órbitas sugieren que podrían ser un estado orbital intermedio, de transición entre los objetos del Cinturón de Kuiper y la familia de Júpiter de cometas de periodo corto. Hay algunas teorías que apuntan a que estos cuerpos podrían ser cuerpos del Cinturón de Kuiper, si bien constituirían un disco disperso interno.
Físicamente presentan una característica notable: su color. Se pueden clasificar en dos colores, o muy rojos, como (5145) Folo, o azules, como (2060) Quirón. Hay diversas teorías y modelos sobre dicha coloración. Por un lado se sugiere que podría ser debida a diferencias en origen y/o composición del cuerpo. Otros modelos sugieren que podría ser posible indicador de actividad cometaria. Sus espectros muestran en algunos (Quirón, Chariklo y Folo) de agua helada, sin embargo de momento no se tienen observaciones de sus superficies.
Para más información sobre el Cinturón de Kuiper y el disco disperso, os recomiendo los siguientes artículos escritos por Verónica Casanova (Astrofísica y Física) y que tratan en profundidad este tema:

Quirón, ¿asteroide o cometa?

(2060) Quirón fue descubierto en 1977 por Charles T. Kowal, si bien se ha encontrado en una imagen de 1895. Este asteroide Centauro, posee una doble categoría, asteroide (2060) Quirón, y cometa 95P/Quirón. En 1988, cuando estaba a 12 UA del Sol, se observó un albedo del 75%, un valor inusualmente para este cuerpo. Un año después, en 1989, nuevas observaciones descubrieron una coma cometaria. Finalmente, en 1993, nuevas observaciones detectaron una cola. Análisis de la cola muestra que el agua no es el principal componente, pero esto era algo esperado dado que a la distancia en la que Quirón se encuentra en el perihelio, el agua no sublima.

El caso de Quirón es algo peculiar dentro de los cuerpos del Sistema Solar, pero no solo por su doble catalogación de asteroide y cometa, si no también por el gran tamaño que tiene, 233 kilómetros, lo cual es muy inusual para el núcleo de un cometa. Así, alguna teorías lo clasifican como protocometa, que quizás dentro de unos millones de años, y por las alteraciones en la órbita ocasionadas por los gigantes gaseosos, se convierta en un cometa “clásico”. Quirón tiene actualmente una órbita muy excentrica (e=0,38) en cuyo perihelio se interna por dento de la de Saturno, pero en cuyo afelio le aleja más que Urano.
No obstante, Quirón no es el único cuerpo que ostenta esta doble categoría dentro de la familia de asteroides Centauros. En (60558) Echeclus también se ha observado como y tiene la categoría de cometa siendo conocido también como 174P/Echeclus. También en (52872) Okyrhoe se ha observado un aumento inusual de albedo a su paso por el perihelio.
Quirón tiene un periodo orbital de unos 50 años y un periodo de rotación de 0,247 días. Su brillo varía de la +15,6 a la +18,8. Su temperatura superficial podría rondar los 70K.

[Este post participa en la edición XXVII del Carnaval de la Física que se celebra en El Tao de la Física

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