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May 23 2012

APOD día 21: Dione

La misión Cassini no deja de sorprendernos. En esta ocasión con una imagen en la que aparece Dione en primer plano, y al fondo, los anillos de Saturno y otros dos satélites, Prometeo y Epimeteo.
Dione, con un diámetro de 1118 kilómetros, fue también descubierto en 1684 por Cassini. Tiene una órbita de radio 377.000 kilómetros que la completa en 2737 días. Dione posee dos satélites, llamados Helena y Pollux, que le orbitan en los puntos de Lagrange L4 y L5 respectivamente. Geológicamente está principalmente compuesto de hielo, aunque posiblemente tenga materiales más densos en el interior.
Las mediciones realizadas indican que se trata, junto a Titán, del satélite más denso de Saturno. Al igual que Rhea, tiene un hemisferio frontal con  cráteres (de hasta 100 kilómetros) mientras que la otra mitad del satélite esta muy marcado por líneas que según observaciones de la sonda Cassini se corresponden a acantilados. Otra característica de este satélite es que, al igual que Tetis, expulsa chorros de partículas al espacio, indicando presencia de actividad geológica.
Prometeo fue descubierto en 1980 por la Voyager 1 a la par que Pandora, es un pequeño cuerpo cubierto de cráteres (aunque menos que Pandora) y que tiene una forma irregular de dimensiones 150x100x70 kilómetros. Se encuentra orbitando a Saturno en una órbita también situada en el Anillo F, aunque a diferencia de Pandora, en el
límite interior. Está a 140.000 kilómetros completando una órbita cada 0,6 días. Pocos datos más se tienen de este cuerpo.
Epimeteo es un satélite que orbita a 151.000 kilómetros del planeta en 0,7 días, y que al ser irregular, tiene por dimensiones 194x190x154 kilómetros. La principal característica orbital de este cuerpo es que comparte órbita con Jano. Epimeteo fue descubierto en 1966 por Richar Walker, aunque su descubrimiento estuvo rodeado de polémica dado que tres días antes, Audouin Dollfus descubrió otra luna al que denominó Jano. En un principio se pensó que Walker había observado el mismo cuerpo que Dollfuss, y no fue hasta 1978 cuando se descubrió que en realidad eran dos cuerpos distintos los observados en 1966, con la misma órbita. Junto con Jano describen un curioso “baile cósmico”: cuando se aproximan, el que tiene una órbita ligeramente inferior, debido a la gravedad entre ambos, gana velocidad y sale a una órbita exterior con respecto al otro, perdiendo de nuevo velocidad. Así el satélite que antes era interior ahora es exterior, y viceversa, volviendo a repetir el ciclo de inversión. Este ciclo se repite cada cuatro años. Epimeteo tiene un diámetro de 115 kilómetros y su superficie está formada por cráteres (El mayor de 30 kilómetros de diámetro), grietas y pequeñas cordilleras.
Fue protagonista del APOD del pasado día 21 de Mayo. Podéis encontrar una colección muy bonita de imágenes tomadas por la Cassini en el artículo “Homenaje a Cassini“.

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