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May 26 2012

Otros satélites del Sistema Solar (27): Caronte

Caronte, satélite del planeta enano Plutón, fue descubierto el 22 de Junio de 1978 por J. Christy. Las imágenes que permitieron su descubrimiento mostraban una especie de Plutón abombado. No fue hasta la década de los 90 cuando se observaron sus discos separados. Su denominación original fue S/1978P1 y su nombre actual procede se la mitología griega, y era el barquero que llevaba las almas al reino de Hades.
Su órbita síncrona de muy poca excentricidad, hace que siempre muestre la misma cara a Plutón. Pero no solamente Plutón ve la misma cara siempre de Caronte: desde Caronte también se ve siempre la misma cara de Plutón. El radio orbital medio es de tan solo 19.570 kilómetros y completa una órbita en 6,38 días.
Este satélite, de 1.207 kilómetros de diámetro, posee una superficie cubierta de hielos de metano y nitrógeno. Su superficie, que tiene un albedo de 0,36, tiene una temperatura de 53K. En cuanto a su estructura interna, no hay ninguna teoría definitiva. Por un lado hay una teoría que propone una estructura interna diferenciada, presentando un núcleo rocoso y un manto de hielo, pero según otra, el satélite tendría una estructura homogenea.
Sobre el origen de este satélite no hay ninguna teoría firme, y habrá que esperar a la llegada de la misión New Horizons. Sin embargo, se cree que pudo colisionar con Plutón, y pasar a quedar orbitando el planeta (hay incluso teorías que sugieren que dicha colisión fue similar a la que se propone para el sistema Tierra-Luna).

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