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Abr 09 2013

TESS buscará exoplanetas a partir de 2017

El pasado 5 de Abril la NASA anunciaba que la misión TESS será lanzada en 2017. TESS, o Transiting Exoplanet Survey Satellite, será un satélite cuya misión será la localización de exoplanetas alrededor de otras estrellas y su coste será de unos 200 millones de dólares.
La misión mejorará notablemente la capacidad de misiones como CoRoT o Kepler, permitiendo la detección de exoplanetas de mucho menor tamaño (y en muchos casos rocosos) alrededor de por ejemplo estrellas enanas de tipo M. Para ello usará la técnica del tránsito y está equipado con instrumental sensible a longitudes de onda comprendidas entre 600 y 1050 nanómetros.

Esta técnica está basada en la detección de fluctuaciones en el brillo de una estrella cuando un exoplaneta en el mismo plano de la estrella y el observador, transita entre ambos. 
Otras misiones y observatorios
El satélite francés COROT (Convection Rotation Planetary Transit) busca planetas de tipo terrestre con una cámara que se usa tanto para asterosismología (Sismología estelar) y búsqueda de exoplanetas. La cámara está acoplada a un telescopio de 0,3 metros. Gracias a estar situado en el espacio no está afectado por la turbulencia atmosférica, y gracias a ser un mini-satélite, el coste fue muy reducido en comparación con otros proyectos.
EPOCh es una satélite de la NASA con dos instrumentos: el HRI que consiste en un espectrómetro de alta resolución, y el MRI para observar tránsitos en una resolución menor. Sin embargo tiene un defecto en la cámara: no puede enfocar correctamente, aunque este problema finalmente ha sido una ventaja debido a que los objetos aparecen más extensos y con menos ruido, alcanzando alta precisión en las medidas.

El satélite Kepler es un telescopio espacial Schmidt de 0,95 metros con un fotómetro de 42 CCDs, que toman imágenes con un campo no alcanzado por otros telescopios. Kepler está buscando planetas de tipo terrestre en la zona de habitabilidad, midiendo 100.000 estrellas de la secuencia principal para incrementar la probabilidad. Inicialmente se estimo que descubriría unos 465 exoplanetas nuevos.
TrES (Trans-Atlantic Exoplanet Survey) es una red de 3 pequeños telescopios en el Observatorio Lowell, en el Observatorio Palomar y en las Islas Canarias, cuyo objetivo es buscar planetas de tipo joviano.
También, usando pequeños instrumentos, está el instrumento XO, el cual son unos teleobjetivos de 0,2 metros que cubren una ascensión recta concreta cada noche y cada estrella es estudiada cada 10 minutos.
Finalmente, el instrumento SuperWASP (Wide Angle Search for Planet) tiene una matriz de CCDs tomando imágenes toda la noche y que ofrecen un campo extraordinario. Cada imagen contiene 50.000 estrellas y son comparadas con un catálogo para hacer análisis fotométrico.
Este tipo de técnica se ha beneficiado del gran desarrollo de técnicas fotométricas en alta precisión (especialmente gracias a las cámaras CCD) y están permitiendo el desarrollo de futuros estudios de fotometría simultanea de cientos de estrellas, a la vez que el defecto en el enfoca de EPOCh ha mostrado nuevas posibilidades en la medición.
La investigación se está beneficiando también de la colaboración de astrónomos amateurs: aunque usan telescopios pequeños, usando cámaras CCD es posible observar tránsitos. La gran ventaja de esta colaboración es que se dispone tiempo ilimitado de observación.
Se puede encontrar más información sobre TESS en el siguiente: 

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