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Jul 14 2013

Destellos desde Vega: New Horizons resuelve el sistema Plutón/Caronte

Sistema Plutón/Caronte por la New Horizons. Crédito: JPL

A pesar de está aún a una distancia de 880 millones de kilómetros de Plutón, la sonda New Horizons de la NASA, ha sido capaz de resolver angularmente el sistema Plutón/Caronte con su cámara LORRI. La misión tiene previsto llegar a su destino para mediados de Julio del año 2015.
Plutón está clasificado como planeta enano. Descubierto en 1930 por el norteamericano Clyde Tombaugh , fue clasificado como planeta hasta 2006, año en el que ante el aumento de cuerpos descubiertos (sobre todo de Eris), la IAU (International Astronomical Union) creó una nueva clasificación de los cuerpos, y Plutón fue reclasificado como planeta enano. 
Se trata de una cuerpo de 2.306 kilómetros de diámetro y cuya composición primaria es hielo y roca, muy similar a otros cuerpos en la misma región (Cinturón de Kuiper). Tiene una sexta parte de la masa de la Luna y la tercera parte de su volumen. Su densidad ronda los 2 gramos por centímetro cúbico. Dicha densidad indica una composición interna de 50% a 70% de roca, y 30% a 50% de hielo. Actualmente se cree que estarían ambos materiales diferenciados en un núcleo rocoso y un manto de hielo. Su albero varía entre 0,50 y 0,66 (debido a la excentricidad orbital). La temperatura, medida mediante técnicas de radioastronomía, podría rondar los -230 grados centígrados.

La atmósfera podría ser únicamente una fina capa, compuesta principalmente de un 98% de nitrógeno en forma de hielo, y trazas de monóxido de carbono y metano. Curiosamente, la mayor concentración de metano se encuentra en la región que apunta a su satélite Caronte. Según observaciones realizadas por el telescopio espacial Hubble, muestra variaciones atmosféricas debidas a fenómenos de condensación y sublimación por variaciones estacionales (causadas por la gran excentricidad orbital y una gran inclinación del eje de rotación). La existencia de la atmósfera de Plutón fue descubierta en 1988, mediante la observación de ocultaciones de estrellas por Plutón.
A nivel orbital, esta es muy excéntrica. Tanto que varía entre 30 y 49 UA (en ocasiones está más cerca del Sol que Neptuno). Tarda en completarla 248 años. También posee una inclinación respecto a la eclíptica muy elevada: 17 grados. Otra característica orbital muy importante es su relación con la de Neptuno. Aunque por su excentricidad, en ocasiones está más cerca del Sol que Neptuno, ambos cuerpos no colisionarán. Pero el rasgo principal es que se encuentra en resonancia orbital con dicho planeta, a razón de 3:2. De este modo, cada tres órbitas de Neptuno, Plutón realiza dos. En la región del cinturón de Kuiper, no es el único cuerpo que presenta dicha resonancia. Dado que es el mayor de aquellos que la presentan, dichos cuerpos se llaman plutinos.
Por su lado, Caronte, satélite de Plutón, fue descubierto el 22 de Junio de 1978 por J. Christy. Las imágenes que permitieron su descubrimiento mostraban una especie de Plutón abombado. No fue hasta la década de los 90 cuando se observaron sus discos separados. Su denominación original fue S/1978P1 y su nombre actual procede se la mitología griega, y era el barquero que llevaba las almas al reino de Hades.
Su órbita síncrona de muy poca excentricidad, hace que siempre muestre la misma cara a Plutón. Pero no solamente Plutón ve la misma cara siempre de Caronte: desde Caronte también se ve siempre la misma cara de Plutón. El radio orbital medio es de tan solo 19.570 kilómetros y completa una órbita en 6,38 días.
Este satélite, de 1.207 kilómetros de diámetro, posee una superficie cubierta de hielos de metano y nitrógeno. Su superficie, que tiene un albedo de 0,36, tiene una temperatura de 53K. En cuanto a su estructura interna, no hay ninguna teoría definitiva. Por un lado hay una teoría que propone una estructura interna diferenciada, presentando un núcleo rocoso y un manto de hielo, pero según otra, el satélite tendría una estructura homogenea.
Sobre el origen de este satélite no hay ninguna teoría firme, y habrá que esperar a la llegada de la misión New Horizons. Sin embargo, se cree que pudo colisionar con Plutón, y pasar a quedar orbitando el planeta (hay incluso teorías que sugieren que dicha colisión fue similar a la que se propone para el sistema Tierra-Luna).
Se puede ampliar la información de la noticia en el sitio web de la misión New Horizons.

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