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Dic 13 2013

Destellos desde Vega: Hubble encuentra vapor de agua en Europa

Concepción artística. Crédito: NASA/ESA

El telescopio espacial Hubble de la NASA, ha detectado evidencias de la existencia de vapor de agua en Europa, unos de los satélites galileanos que orbita Júpiter. En concreto ha encontrado plumas de vapor de agua emitidas, según se cree, desde la superficie del satélite helado. En 2005, la sonda Cassini detectó también plumas de vapor de agua en Encelado, uno de los satélites de Saturno.
Para ello, el HST ha observado una aurora causada por el intenso campo magnético de Júpiter, y usando espectrografía en ultravioleta, ha sido capaz de detectar líneas de hidrógeno y oxígeno excitado. También se cree, que al igual que ocurre con Encelado, dicho vapor de agua, escapa al espacio.
Este satélite galileano, también conocido como Júpiter II, fue descubierto por Galileo Galilei en 1610. Su nombre corresponde a una amante de Zeus en la mitología griega. Europa orbita a 670.900 kms de Júpiter en 3,55 días y está solamente inclinada 0,5º grados respecto al ecuador de Júpiter. Debido a las fuerzas de marea, Europa siempre presenta la misma cara a Júpiter.

Se trata de un cuerpo de 3.138 kms de diámetro y con una densidad de 3,0 g/Cm3. Geológicamente Europa es similar a los planetas interiores. Posee una capa externa de agua, que se estima de hasta 100 kms, siendo la más externa, una corteza de hielo (de 10 a 30 kms de espesor), y debajo de ésta, un océano líquido  (de hasta 90 kms de espesor). Según estudios del misión Galileo y debido a la interacción de Europa (que además tiene también un débil campo magnético) con el campo magnético de Júpiter, Europa podría tener un núcleo de hierro.
La superficie helada es muy lisa sin apenas accidentes geográficos, siendo los que existen de no más de unos cientos de metros de altura. La superficie está surcada por marcas sin que aún se sepa su causa (una posible teoría sería que están causadas por rupturas de la superficie de hielo tras erupciones de agua) y que recuerdan a las grietas del hielo marino. Apenas tiene cráteres y el mayor, el Pwyll, tiene 39 kms de diámetro. Otra característica superficial son unas superficies lenticulares, que se suponen que son bóvedas debido a movimiento de hielo a mayor temperatura. La temperatura superficial varía de los 50K a los 100K. Dada estas características superficiales, le convierten en una de todas las lunas existentes con mayor albedo (0,67).
Europa tiene una atmósfera muy tenue, descubierta por el Hubble, compuesta de oxígeno y con solo 10 bares de presión. Su magnitud aparente es de +5,3, siendo observable con cualquier instrumento.
Se puede ampliar información en el anuncio realizado por la NASA.

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