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Feb 20 2014

La ESA aprueba la misión PLATO para estudiar exoplanetas

La Agencia Espacial Europea (ESA), ha aprobado la misión PLATO (Planetary Transits and Oscillations of Stars) para el estudio de exoplanetas y astrosismología estelar. Esta previsto que sea lanzado en el año 2024, y se situará en el punto de Lagrange L2, a 1.500.000 kilómetros de la Tierra. Desde allí, estudiará durante 6 años cerca de un millón de estrellas. PLATO estará equipado con 34 telescopios, que podrán trabajar de modo conjunto (para objetos débiles) o en diversas configuraciones de agrupación (para cuando estudie objetos más brillantes).
Uno de los objetivos es el estudio de las perturbaciones que causa el movimiento del plasma y gases en las estrellas, más conocido como astrosismología, para comprender mejor su dinámica. El otro objetivo será la búsqueda y caracterización de exoplanetas del tamaño de la Tierra o más pequeños (y en concreto aquellos que se encuentren en la llamada zona de habitabilidad). La técnica usada para alcanzar este objetivo será la de los tránsitos.

La técnica de los tránsitos
Esta técnica está basada en la detección de fluctuaciones en el brillo de una estrella cuando un exoplaneta en el mismo plano de la estrella y el observador, transita entre ambos. 
Otros instrumentos destacados que han usado esta misma técnica son:
– El satélite francés COROT (Convection Rotation Planetary Transit) busca planetas de tipo terrestre con una cámara que se usa tanto para astrosismología (Sismología estelar) y como para la búsqueda de exoplanetas. La cámara está acoplada a un telescopio de 0,3 metros. Gracias a estar situado en el espacio no está afectado por la turbulencia atmosférica, y debido a que es un mini-satélite, el coste fue muy reducido en comparación con otros proyectos.
– EPOCh es un satélite de la NASA con dos instrumentos: el HRI, consistente en un espectrómetro de alta resolución, y el MRI para observar tránsitos en una resolución menor. Sin embargo tiene un defecto en la cámara: no puede enfocar correctamente, aunque este problema finalmente ha sido una ventaja debido a que los objetos aparecen más extensos y con menos ruido, alcanzando alta precisión en las medidas.
– El Telescopio Espacial Kepler es un telescopio de tipo Schmidt de 0,95 metros equipado con un fotómetro de 42 CCDs, que toman imágenes con un campo no alcanzado por otros telescopios. Kepler buscó planetas de tipo terrestre en la zona de habitabilidad, midiendo 100.000 estrellas de la secuencia principal para incrementar la probabilidad. Inicialmente se estimo que descubriría unos 465 exoplanetas nuevos, cifra superada finalmente.
– TrES (Trans-Atlantic Exoplanet Survey) es una red de 3 pequeños telescopios en el Observatorio Lowell, en el Observatorio Palomar y en las Islas Canarias, cuyo objetivo es buscar planetas de tipo joviano.
– También, usando pequeños instrumentos, está el instrumento XO, el cual son unos teleobjetivos de 0,2 metros cubren una zona de ascensión recta concreta cada noche, estudiando cada estrella con una frecuencia de 10 minutos.
– SuperWASP (Wide Angle Search for Planet) tiene una matriz de CCDs tomando imágenes toda la noche y que ofrecen un campo extraordinario. Cada imagen contiene 50.000 estrellas y son comparadas con un catálogo para hacer análisis fotométrico.
Este tipo de técnica se ha beneficiado del gran desarrollo de técnicas fotométricas en alta precisión (especialmente gracias a las cámaras CCD) y están permitiendo el desarrollo de futuros estudios de fotometría simultanea de cientos de estrellas, a la vez que el defecto en el enfoque de EPOCh ha mostrado nuevas posibilidades en la medición. La investigación también se está beneficiando de la colaboración de astrónomos amateurs: aunque usan telescopios pequeños, usando cámaras CCD es posible observar tránsitos. La gran ventaja de esta colaboración es que se dispone tiempo ilimitado de observación.
Se puede localizar más información el artículo “Searching for exoplanetary systems” de la ESA.

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