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Mar 28 2014

Destellos desde Vega: El Gemini Planet Imager comienza a operar

Tras una década de diseño, construcción y realización de pruebas, el Gemini Planet Imager (GPI) comienza a operar. El instrumento, diseñado en el Lawrence Livermore National Laboratory, será montado en el telescopio Gemini South de 8 metros (Chile) y permitirá la realización de imágenes directamente de los propios exoplanetas. Hay que recordar que esta técnica es extremadamente complicada y poco usada, debido a que la luz radiada por la estrella deslumbra al instrumento, haciendo muy difícil detectar el exoplaneta. 
Se estima que el instrumento mejorará en 10 veces la calidad de las imágenes tomadas hasta ahora por otros instrumentos y podrá detectar exoplanetas del tamaño de Júpiter o superior situados en orbitas a media distancia de la estrella (entiéndase, similares a las ocupadas en nuestro Sistema Solar por los gigantes gaseosos). A pesar de usar óptica adaptiva, la turbulencia atmosférica impedirá intentar fotografiar cuerpos de menor tamaño y/o en órbitas más cerradas.

Sus primeras observaciones han sido de Beta Pictoris, registrando el exoplaneta Beta Pictoris b, y el anillo de polvo existente alrededor de la joven estrella HR4796A. La imagen que encabeza el artículo muestra justamente dicho anillo de polvo. Es evidente la mejora en la calidad. Hasta ahora únicamente se podía ver los extremos del anillo, mientras que con GPI se ve completo y definido. Para 2014 está previsto que se haga un estudio de 600 sistemas estelares jóvenes en búsqueda de exoplanetas.
El instrumento no sólo será usado para tomar imágenes de exoplanetas. También será usado en la investigación del Sistema Solar, pues se estima que será capaz de detectar incluso cambios en las superficies de, por ejemplo, los satélites galileanos. Las imágenes fueron presentadas en la edición 223 de la American Astronomical Society. Se puede ampliar información en el artículo “New Alien Planet Hunter — ‘Exponentially More Powerful Imager Zeroing in On Worlds Beyond Solar System’” de Daily Galaxy.

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