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Abr 08 2014

El Grupo de Ciencias Planetarias de la UPV publica un estudio sobre el Hexágono de Saturno

Un equipo de investigadores del Grupo de Ciencias Planetarias de la Universidad del País Vasco (UPV/EHU), liderado por Agustín Sánchez Lavega, ha publicado en Geophysical Research Letters un artículo titulado “The long-term steady motion of Saturn’s hexagon and the stability of its enclosed jet stream under seasonal changes” en el cual presentan un estudio sobre el comportamiento de la famosa estructura atmosférica del polo norte de Saturno, conocida como el Hexágono, por su peculiar forma.
Esta característica atmosférica del planeta de los anillos fue descubierta en 1980/1981 por las sondas Voyager I y Voyager II, está situada en una latitud 78º norte y cada lado tiene una longitud de 13.800 kilómetros, superior al tamaño de nuestro planeta. Según el estudio de Sánchez Lavega y su equipo, realizado con datos de la misión Cassini y de observatorios terrestres de 2008 a 2014, el periodo de rotación del Hexágono coincidiría con el del propio planeta, estimado actualmente en 10 horas, 39 minutos y 23 segundos (en concreto para el Hexágono lo estiman en 10h 39m 23,01s con error de 0,01s). Además desvela otros importantes datos. Así, esta estructura sería muy estable, no habiéndose visto afectada por los periodos estacionales del planeta, que implican cambios en la irradiancia por luz solar debidos a la inclinación del eje de rotación planetario de 27º.

También indican que sería una estructura vinculada a partes profundas de la atmósfera, lo cual podría ayudar a conocer mejor el verdadero periodo de rotación del planeta (recordemos que Saturno es un gigante gaseoso del que se desconoce su verdadero interior). En cuanto a la corriente de chorro, ésta presenta ondulaciones similares a las existentes en las corrientes de chorro de la atmósfera terrestre, y conocidas como ondas de Rossby. En la tierra, la corriente de chorro polar tiene una velocidad de hasta 200 kilómetros por hora en su centro, y que disminuye hacia el exterior. En esta región exterior, por la notablemente menor velocidad del aire, se forman ondulaciones -ondas de Rossby- que pueden terminar formando estructuras similares (visualmente) a los meandros de los ríos. Incluso con el tiempo pueden degenerar en bolsas de aire frío que se desprenden de la celda polar y quedan aisladas en una región caliente (y derivar en fenómenos como la gota fría).

Verónica Casanova, en su blog Astrofísica y Física, suele dedicar mucha atención a la misión Cassini, Saturno y esta característica atmosférica. A continuación os presento algunos enlaces que seguramente os interesarán:

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  1. Gif: Hexágono de Saturno - Vega 0.0

    […] En el siguiente artículo podéis encontrar más información sobre un estudio realizado por varios investigadores españoles en 2014: “El Grupo de Ciencias Planetarias de la UPV publica un estudio sobre el Hexágono de Saturno“. […]

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