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Jun 25 2014

¿Qué se formó antes? ¿Titán o Saturno?

¿Qué se formó antes? ¿Titán o Saturno? Lo lógico, dado que Titán es un satélite de Saturno, sería decir que primero se formó Saturno, y de los restos de su formación, se creó el satélite. Sin embargo ahora un nuevo estudio realizado de manera conjunta por investigadores de la Agencia Espacial Europea (ESA) y la NASA, y liderados por Kathleen Mandt (Southwest Research Institute, San Antonio), apunta a que Titán se podría haber formado antes que Saturno. El artículo ha sido publicado en Astrophysical Journal Letters.
El estudio ha comprobado que la proporción o ratio entre dos isótopos del nitrógeno existente en la atmósfera del satélite, el nitrógeno-14 y el nitrógeno-15, apunta a que se formó en condiciones similares a las de los cometas pertenecientes a la nube de Oort. La medición de las proporciones entre diferentes isótopos constituye una magnifica herramienta en el estudio del Sistema Solar y permite vincular eventos y sucesos con gran precisión. De este modo, han llegado a la conclusión de que Titán no se formó de los restos de la formación de Saturno, que presentarían un ratio diferente. Titán se habría formado de los restos de la formación del propio Sol y el Sistema Solar.

Los investigadores están esperando a la recogida de datos del cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko por parte de la misión Rosetta de la ESA. Este cometa pertenece al cinturón de Kuiper, y por lo tanto, si es correcta la propuesta, el ratio entre ambos isótopos debería ser inferior al medido en cometas procedentes de la nube de Oort.
Descubierto el 25 de Marzo de 1655 por Christiaan Hygens, se trata del satélite más grande que tiene Saturno, y además es el segundo más grande del Sistema Solar (Ganímedes, alrededor de Júpiter). Orbita a 1.221.850 kilómetros y tiene un periodo de 15,5 días. Titán tiene un diámetro ecuatorial de 5.150 kilómetros y es el único satélite del Sistema Solar que cuenta con una atmósfera notable.
La atmósfera de Titán, actualmente centro de intensas investigaciones, fue descubierta por el astrónomo español Josep Comas Sola en 1908. Se trata de una atmósfera densa compuesta principalmente de nitrógeno (94%) y que tiene una alta abundancia de metano y otros hidrocarburos (Se cree que estos hidrocarburos se forman como resultado de la disociación del metano por la luz ultravioleta del Sol y que son los causantes de la bruma anaranjada), de modo muy similar a como se cree que era la atmósfera primitiva de la Tierra. Esto le ha convertido en objetivo de las numerosas investigaciones. En 2005, la sonda Huygens descendió a la superficie de este satélite para su estudio en detalle. 
En cuanto a su composición geológica, tiene una baja densidad, de 2 gramos por centímetro cúbico. Se compone de 50% de roca y otro 50% de hielo, siendo el núcleo una mezcla de ambos materiales.
Su observaciones con telescopios sencillos es fácil, pues tiene una magnitud aparente que varía entre +8 y +8,5, y puede llegar a separarse angularmente hasta 10 veces el diámetro aparente de Saturno. Incluso en condiciones favorables incluso se puede observar con unos buenos prismáticos.
Se puede ampliar información en el artículo “Titan’s building blocks might pre-date Saturn” de Phys.org.

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