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Nov 25 2014

El aterrizaje de Philae en el cometa 67P ¿fue el primero sobre un cuerpo menor?

Sin duda alguna, el aterrizaje de Philae en la superficie del cometa Chury (67P) ha constituido toda una hazaña de la astronáutica y constituye el primer aterrizaje sobre un cuerpo de estas características. Sin embargo, este aterrizaje ¿fue el primero sobre un cuerpo menor?. La respuesta es no. Y es que la pregunta tiene ‘trampa’. Aunque los cometas son cuerpos menores, todos los cuerpos menores no son cometas.
Según la resolución de la IAU (International Astronomical Union) del 22 de Agosto de 2006, un cuerpo menor es aquel que orbita alrededor del Sol y que no es ni planeta, ni planeta enano, ni satélite. Así pues, dentro de esta categoría caen los siguientes tipos de cuerpos: TNOs (Objetos Transneptunianos), cometas, asteroides y meteroides (con un tamaño comprendido entre los 100 micrómetros y los 50 metros). Entonces la siguiente pregunta lógica será ¿hemos aterrizado acaso en un asteroide, TNO o meteroide? La respuesta es si. En concreto en dos asteroides.

El primero de ellos es el conocido como 433 Eros. Este asteroide fue descubierto el 13 de agosto de 1898 por Carl Gustav Witt. Es un asteroide irregular de 13x13x33 kilómetros y semieje mayor de 1,458 UA (una unidad astronómica equivale a la distancia media entre el Sol y la Tierra, unos 150 millones de kilómetros). En concreto la sonda que aterrizó fue la NEAR Shoemaker de la NASA. Esta sonda de 818 kilogramos fue lanzada el 17 de febrero de 1996. El 14 de febrero de 2000 entro en una órbita de 200 kilómetros alrededor del asteroide. Durante los siguientes meses varió su órbita entre los 35 y 200 kilómetros, hasta que finalmente, el 12 de Febrero de 2001 aterrizó en la superficie. Durante el descenso envío 69 imágenes detalladas de la superficie y continuó enviando datos hasta el 28 de febrero de 2001.
Años después tocaría una nueva visita a un asteroide. En esta ocasión el elegido fue el asteroide 25143 Itokawa. Este asteroide fue descubierto el 26 de septiembre de 1998. Posee unas dimensiones menores que Eros (534x294x209 metros) y un semieje mayor de 1,324 UA. La sonda Hayabusa, de la agencia espacial japonesa, fue lanzada el 9 de mayo de 2003 y entró en órbita alrededor del asteroide el 12 de septiembre de 2005. Su órbita inicial fue de 20 kilómetros con momentos en los cuales era reducida hasta los 7 kilómetros. El 20 de noviembre de 2005 aterrizó sobre Itokawa durante 30 minutos. Nuevamente volvió a aterrizar sobre la superficie del asteroide el 25 de noviembre del mismo año.
Sin embargo la misión japonesa fue más lejos aún. Hayabusa tomó muestras de la superficie de Itokawa y las envío de vuelta a nuestro planeta en una capsula. Llegaron a la Tierra el 23 de junio de 2010, estrellándose en Australia. El análisis de dichas muestras indicó que Itowaka era un fragmento de un asteroide mayor.
Así pues, Philae representada el primer aterrizaje en un cometa, el tercero en un cuerpo menor (previamente en Eros e Itokawa) y el séptimo en otro cuerpo del Sistema Solar diferente a nuestro planeta (previamente en Venus, Marte, la Luna, Titán -satélite de Saturno- y obviamente, en Eros e Itokawa). 

Por cierto, en breve partirá la misión Hayabusa-2 y ampliará el número de mundo en el que hemos aterrizado, pero de esta nueva misión hablaremos en otro artículo…

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