17 Dic / 2014

Destellos desde Vega: Nuevo estudio sobre las dunas de Titán

Crédito: NASA/Phys.org

Titán, el mayor de los satélites de Saturno, está caracterizado por una densa atmósfera, ríos y lagos de hidrocarburos (tales como etano y metano), y un notable sistema de dunas en su superficie, que llegan a alcanzar cientos de metros de alto, más de un kilómetro de ancho y cientos de kilómetros de largo. Según los estudios de Cassini, los vientos predominantes ocurren de este a oeste. Sin embargo, Devon Burr (Departament de Ciencias Planetarias y de la Tierra, de la Universidad de Tennessee) y su equipo observaron que las dunas presentaban signos de una formación justamente en sentido contrario al viendo predominante.
Así Burr y su equipo decidió intentar resolver dos misterios. Por un lado el motivo por el cual las dunas presentaban una forma contraria a la esperada según el sentido de los vientos predominantes, y por otro lado, como era posible el transporte de granos de arena del tamaño que se cree que tienen en Titán, por vientos aparentemente insuficientemente rápidos. Para resolverlo usaran el túnel de viento de alta presión de la NASA, el cual ajustaron para usarlo con la densidad de la atmósfera de Titán. Así mismo usaron hasta 23 tipos diferentes de arena, dada la incertidumbre del tamaño adecuado, para intentar simular con la mayor precisión la superficie.

Tras dos años de estudio llegaron a la conclusión de que debían existir vientos hasta un 50% más rápidos que los observados por Cassini. En su estudio, publicado en Nature, indican que la forma adquirida por las dunas no se debe a los débiles vientos predominantes. Sería causada por vientos más rápidos que corren en sentido contrario. Sin embargo dichos vientos no han sido observados. Burr y su equipo defiende la hipótesis de que estos vientos son creados en ocasiones muy esporádicas. En concreto cada 30 años (un año de Saturno) ocurren dos reversiones causadas por el paso del Sol por el ecuador. Este fenómeno causaría la inversión de los vientos durante un breve periodo de tiempo, dando la característica forma de las dunas.
Se puede ampliar información en el artículo “Study offers explanation for Titan dune puzzle” de Phys.org.

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