1 Ene / 2015

Arranca el año de la misión New Horizons

Trayectoria de New Horizons. Crédito: NASA/JPL

Sin duda el año que acaba de finalizar ha sido el año de la misión Rosetta al cometa 67P. Este que arranca -2015- será salvo sorpresas, el año de la misión New Horizons de la NASA. Esta misión llegará a su objetivo principal, el planeta enano Plutón, el próximo mes de Julio. Será la primera vez que una nave visite este lejano cuerpo. Y no se detendrá allí, pues continuará su viaje para estudiar el Cinturón de Kuiper, una región más allá de Neptuno y que está poblada por cuerpos helados.
Un largo viaje
La New Horizons, una sonda de 478 kilogramos, fue lanzada a bordo de un cohete Atlas V551 desde Cabo Cañaveral (Florida, EEUU) el 19 de enero de 2006. Tras 8 horas y 35 minutos de viaje sobrepasó la órbita de la Luna, a una distancia de 184737 kilómetros. Era su primer hito de un largo viaje.

Trayectoria de New Horizons. Crédito: NASA/JPL

El 7 de abril de 2006 sobrepasó la órbita de Marte, y el 28 de febrero del siguiente año, llegó a Júpiter. En esta ocasión se aproximó al gigante gaseoso para usar su gravedad como forma de corregir su trayectoria y ganar velocidad. No fue hasta el 8 de junio de 2008 cuando sobrepasó la órbita de Saturno. El 18 de marzo de 2011 sobrepasó la órbita de Urano. El pasado 25 de agosto cruzó la órbita de Neptuno. Días antes de cruzarla, el 10 de julio, tomó fotografías de gigante de hielo y su principal satélite, Tritón.

Ahora, está a tan poco más de 7 meses de alcanzar su objetivo, Plutón. Si todo sale según lo previsto, la máxima aproximación ocurrirá el 14 de julio de 2015. Tras el encuentro con Plutón, comenzará un viaje aún más largo, hacia el Cinturón de Kuiper. Este viaje está previsto que dure del año 2016 al 2020. Durante dicho viaje intentará visitar dos cuerpos de esta región, cuyos diámetros de ser posible, estarán entre los 40 y 90 kilómetros. El objetivo es recoger el mismo conjunto de datos que los que se tomen de Plutón.
El encuentro con Plutón
Cinco meses antes de la máxima aproximación comenzarán las observaciones. Se estima que diez semanas antes las imágenes tomadas por la misión excedan por mucho en resolución y calidad a las del propio Telescopio Espacial Hubble (HST). No será hasta cuatro semanas antes cuando comience en estudio diario.

Aproximación a Plutón y Caronte por New Horizons. Crédito: NASA/JPL

El 14 de julio ocurrirá la máxima aproximación a Plutón, pasando a tan sólo 10.000 kilómetros del centro de Plutón, a una velocidad de 14 kilómetros por segundo. 14 minutos después hará su máxima aproximación al principal satélite del planeta enano, Caronte, a unos 27.000 kilómetros. A partir de este momento observará una serie de interesantes fenómenos. 36 minutos después de su máxima aproximación a Caronte, New Horizons será capaz de observar un eclipse de Sol por Plutón, un minuto más tarde observará como eclipsa a la Tierra y unos 84 minutos más tarde, el eclipse del Sol y la Tierra por Caronte.
Tras estos momentos seguirá realizando estudios durante otras cuatro semanas, y está prevista la recepción de todos los datos recogidos nueve meses después. A partir de aquí silencio hasta su próximo objetivo en el Cinturón de Kuiper.

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