11 Jul / 2015

El descubrimiento de Caronte

[This post participates in Carnival of Space #414, at Everyday Spacer:

Charon, the biggest moon of Pluton, was discovered in 1978. This article explains the discovery of this interesting body]

Plutón tiene 5 satélites: Caronte, Hidra, Kerberos, Styx y Nix. Plutón fue descubierto el 18 de febrero de 1930 por el astrónomo Clyde William Tombaugh desde el Observatorio Lowell. Sin embargo el descubrimiento de Caronte no se produjo hasta pasados 48 más tarde. En Junio de 1978, el astrónomo James W. Christy, del US Naval Observatory, examinando placas fotográficas tomadas en Abril y Mayo de ese mismo año encontró un “bulto” en la imagen de Plutón. Comparando la primera y la segunda placa, dicho “bulto” había cambiado de posición.
Christy eligió el nombre de Caronte para este recién descubierto satélite de Plutón. Caronte es en la mitología griega el barquero que transporta las almas de los muertos por los ríos del infortunio y lamentación hasta el mundo de Plutón. Otro motivo para la elección de dicho nombre fue que su esposa se llamaba Charlene o también llamada Char, de hay Charonte (Caronte en inglés).

El descubrimiento de este satélite permitió recalcular la masa de Plutón y del Satélite. A pesar de ello, la masa de Plutón aún continuaba sin tener masa suficiente para explicar las perturbaciones observadas en Urano y Neptuno (Percival Lowell creía que eran causadas por el que Planeta X). Caronte tiene 1.207 kms de diámetro y orbita a 19.570 kms de Plutón (La Luna lo hace de la Tierra a una distancia media de 384.000 kms). Tiene un periodo de rotación de 6,38 días y su atmósfera está a solo 53 K.
El 31 de Octubre de 2005, el telescopio espacial Hubble fotografió a Hidra y Nix, confirmándose en Mayo de 2006 su existencia. Ambos tienen un tamaño muy pequeño, de 100 y 150 kms únicamente. Kerberos fue descubierto en 2011 y Styx en 2012. ¿La visita de New Horizons agregará miembros a la familia? Finalmente el 24 de Agosto de 2006, la IAU cambió la categoría de Plutón a planeta enano, en lugar de planeta como lo había sido hasta entonces.

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