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Abr 29 2016

Makemake tiene una luna (y II)

[Artículo cedido por Astrofísica y Física]

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Imagen del descubrimiento. Créditos: NASA, ESA, and A. Parker and M. Buie (SwRI)

Encontrar a esta luna aumenta el paralelismo entre Plutón y Makemake. Ambos cuerpos son conocidos por su corteza de metano congelado. Tal y como se hizo con Plutón en su momento, un estudio adicional del satélite revelará la densidad de Makemake, lo que nos permitirá saber si el planeta enano tiene más similitudes con Plutón. “Este nuevo descubrimiento abre un nuevo capítulo en Planetología comparativa en el Sistema Solar exterior”, comentó Marc Buie, del Southwest Research Institute.

Los investigadores necesitarán más observaciones del telescopio espacial Hubble para realizar mediciones precisas y determinar así, si la órbita de la luna es circular o elíptica. Las estimaciones preliminares indican que si la luna se encuentra en una órbita circular, orbitaría en torno a Makemake en 12 días o más.

La determinación de la forma de la órbita de la luna ayudará a resolver el enigma de su origen. Un órbita circular ajustada significaría que MK 2 sea probablemente el producto de una colisión entre Makemake y otro objeto del Cinturón de Kuiper. Si la luna posee una órbita alargada y amplia, es probable que sea un objeto capturado. En cualquier caso, ambos escenarios es probable que se produjeran hace varios millones de años cuando el Sistema Solar era joven.

El descubrimiento puede haber resuelto un misterio acerca de Makemake. Estudios anteriores de infrarrojos del planeta enano revelaron que la superficie de Makemake es casi en su totalidad brillante y fría, sin embargo, aparecieron unas áreas más calientes que otras. Los astrónomos sugirieron que esta discrepancia podría deberse al calentamiento del Sol en ciertas manchas oscuras de la superficie de Makemake. Sin embargo, estas manchas oscuras provocarían una variación en el brillo del planeta enano a medida que girase, lo que no se ha observado. Estos datos infrarrojos no tenían la suficiente resolución para separar la luna del planeta enano, por lo que la superficie más caliente detectada previamente podría, en realidad, ser simplemente la superficie de MK 2.

Hay varias teorías que podrían explicar por qué la luna tendría una superficie oscura a diferencia del planeta enano brillante. Una idea es que a diferencia de los objetos grandes, como Makemake, MK 2 es lo suficientemente pequeño como para no poder sostener gravitatoriamente una corteza de hielo, que se sublima bajo la luz solar. Esto haría que la luna fuera muy similar a los cometas y otros objetos del Cinturón de Kuiper, muchos de los cuales están cubiertos por materiales oscuros.

Cuando Caronte fue descubierto en 1978, los astrónomos calcularon rápidamente la masa del sistema, dando una medida para Plutón muy inferior a la previamente estimada. Ahora podemos encontrarnos ante algo parecido con Makemake.

[Artículo cedido por Astrofísica y Física]

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