[Artículo cedido por Astrofísica y Física]

 

Crédito: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

 

El pasado 16 de enero la sonda Cassini fotografió a la luna Dafne de Saturno.  Dafne posee aproximadamente de 6 a 8 kilómetros de diámetro, y orbita dentro de la División Keeler un hueco  de poco más de 40 kilómetros de anchura situado en el anillo A de Saturno a una distancia media de 136.505 km y con un periodo de 0,594 días. Su descubrimiento lo anunció Carolyn Porco el 6 de mayo de 2005, pero ya se intuía su presencia gracias a las perturbaciones gravitatorias que provocaban en los anillos del planeta.
Los satélites pastores son lunas pequeñas de los planetas gigantes cuya influencia gravitatoria confina el material en algunos anillos planetarios limitando regiones muy estrechas. El material del anillo que orbita cerca del satélite pastor es normalmente enviado de nuevo sobre el anillo, otra parte del material del anillo es expulsado hacia el exterior o termina cayendo sobre el satélite pastor. Aparte de mantener a los anillos en su sitio, los satélites pastores también pueden causar las divisiones observadas en los anillos, como es el presente caso.
A continuación podéis ver más fotografías tomadas por la sonda ese mismo día de la pequeña luna y su influencia en el anillo.

[…]

19 Oct / 2016

La sombra de Pan

Pan sobre los anillos de Saturno

Crédito: NASA/JPL/Space Science Institute

La iluminación creada a medida que Saturno se acercaba a su equinoccio en agosto de 2009 permitía que las lunas que orbitan cerca del plano de los anillos ecuatoriales del planeta proyectasen sus sombras sobre los mismos. Estas escenas son posibles únicamente durante unos pocos meses antes y después del equinoccio de Saturno, lo que ocurre aproximadamente una vez cada 15 años terrestres.

En la fotografía que compartimos, que fue tomada por Cassini el 28 de junio de 2009, la luna Pan proyectaba una larga sombra sobre el anillo A. Además tres estrellas son visibles a través de los anillos. La imagen fue tomada a unos 51º sobre el plano ecuatorial, a una distancia de 1,4 millones de kilómetros de Pan, y en un ángulo de 80º entre la nave, Pan y el Sol. La resolución es de 8 kilómetros por píxel.

[…]

7506_pia20500_full

Crédito: NASA/JPL

La imagen superior fue tomada el pasado 21 de julio por la sonda Cassini. ¿Eres capaz de localizar en dicha imagen al pequeño satélite Prometeo?

 

Este satélite, descubierto en 1980 por la Voyager 1 a la par que Pandora, es un pequeño cuerpo cubierto de cráteres (aunque menos que Pandora) y que tiene una forma irregular de dimensiones 150x100x70 kilómetros. Se encuentra orbitando a Saturno en una órbita también situada en el Anillo F, aunque a diferencia de Pandora, en el límite interior. Está a 140.000 kilómetros completando una órbita cada 0,6 días. Pocos datos más se tienen de este cuerpo.

[…]

Tal día como hoy, el 19 de septiembre de 2010, Vega 0.0 arrancaba. Ahora, cumplimos 6 años, y al igual que en 2010, celebramos la fecha estando en el Congreso Estatal de Astronomía -CEA-. Para celebrarlo, Verónica Casanova nos cede un artículo sobre Saturno.

¡Gracias Vero por toda tu ayuda!

[…]

25 Abr / 2016

Anillos y sombras

PIA18367

A primera vista, los anillos de Saturno parecen cruzarse con ellos mismos en un modo imposible. En realidad, esta imagen tomada por la misión Cassini de la NASA muestra los anillos en frente del planeta, sobre el cual se moldea la sombra de los anillos. Y debido a que anillos como el A o la división de Cassini, la cual aparece en primer plano, no son completamente opacos, el disco de Saturno y las sombras de estos anillos pueden ser observados directamente a través de los propios anillos.

Los anillos de Saturno tienen unas complicadas estructuras, muchas de las cuales pueden ser apreciadas en la imagen. En algunos casos, los motivos de los vacíos y los rizos son conocidos. Por ejemplo, Pan (de 28 kilómetros de diámetro) -cerca del centro de la imagen- mantiene abierto el vacío de Encke. Pero en otros casos, los orígenes y naturaleza de los vacíos y rizos nos son desconocidos.

Esta imagen corresponde al lado iluminado de los anillos por la luz solar, desde unos 14 grados por encima del plano de los anillos. Fue realizada en luz visible con la cámara de campo estrello de Cassini el pasado 11 de febrero de 2016.

La imagen fue tomada a una distancia de aproximadamente 1,9 millones de kilómetros de Pan y con un ángulo entre el Sol, Pan y la nave (fase) de 85 grados. La escala de la imagen es de 10 kilómetros por píxel.

Se puede ampliar información en “Criss-Crossed Rings” de la NASA.

10 Abr / 2016

Saturno y Dione

2_pia18364-1041

Como convención cara a la publicación, las imágenes de Cassini de Saturno están generalmente orientadas de modo que el planeta aparezca con el norte arriba, pero las vistas del planeta desde la nave y sus extensos anillos se toman desde toda clase de ángulos. Aquí, Saturno aparece inclinado y Dione (de 1.123 kilómetros de diámetro) aparece en la parte inferior izquierda. Y el terminador, el cual separa la noche del día de Saturno, también está inclinado, a medida que se acerca al solsticio de verano del hemisferio norte. Como consecuencia, el polo norte del planeta está iluminado por completo durante el día de Saturno, mucho más que lo está la Tierra en el verano del hemisferio norte.

Esta imagen muestra el lado iluminado de los anillos desde unos 7 grados por encima del plano de los anillos. La imagen fue tomada con la cámara de campo amplio de Cassini el 19 de febrero de 2016 usando un filtro espectral que deja pasar preferentemente longitudes de onda del infrarrojo cercano, a 752 nanómetros. El norte está arriba y rotado 20 grados hacia la derecha.

La imagen fue tomada desde una distancia de aproximadamente 1,9 millones de kilómetros de Saturno. La escala de la imagen es de 110 kilómetros por píxel.

Fuente de la noticia: “Saturn Askew” de NASA

242B136D00000578-2880839-Scientists_at_the_American_Geophysical_Union_in_San_Francisco_sa-a-89_1419011976941

Concepción artística. Crédito: NASA

No son tan espectaculares como las que se pueden ver en nuestro planeta, pero nuevas imágenes presentadas en la reunión de la American Geophysical Union celebrada en San Francisco muestran la presencia de olas en los mares de Titán. Es la primera vez que se detectan olas en otro mundo distinto a la Tierra. Los mares de Titán, principal satélite de Saturno, están formados por hidrocarburos, principalmente metano líquido a -180º C.

La primera imagen de radar mostraba reflejos de luz en el Ligeia Mare. Posteriormente otras dos imágenes de radar mostraban el mismo fenómeno en otros mares. No obstante, se trata de olas de pequeñas dimensiones, con una altura de 1,5 centímetros que se desplazarían a 0,7 metros por segundo (unos 2,5 kilómetros por hora). Estas olas son indicadores de un ambiente activo, con vientos, sobre todo en el verano de Titán.

se puede ampliar información en el Artículo “Los mares de Titán nos muestran sus olas” de Astrofísica y Física.

 

pia18363-1041

Tethys y Rhea. Crédito: NASA

Nuevamente Cassini nos vuelve a deleitar con una fotografías de las lunas de Saturno. En esta ocasión los protagonistas son Tethys (a la izquierda) y Rhea (a la derecha). Tethys tiene 1062 kilómetros de diámetro, mientras que Rhea es algo mayor, con 1527 kilómetros de diámetro. La imagen fue tomada el 11 de octubre de 2015 en luz visible usando la cámara de campo estrecho.

En el momento de la fotografía Cassini se encontraba a 1,14 millones de kilómetros de Rhea y a 1,5 millones de kilómetros de Tethys. La resolución es de 7 kilómetros por píxel en el caso de Rhea y de 9 para Tethys. Puedes ampliar información en el artículo “The Saturnian Sisters” de la NASA.

 

Crédito: NASA/JPL

Ayer mismo hablamos de Cassini. En concreto de una imagen que incluye, además de los anillos de Saturno, los satélites Tetis, Mimas y Encelado. Hoy se trata de una imagen que incluye a los anillos y a los satélites Jano y Tetis. La imagen fue tomada el 23 de noviembre de 2015 desde una distancia de 44.000 kilómetros de Tetis. La resolución de la imagen es de 3 kilómetros por píxel. Ayer ya hablamos de Tetis. Descubramos el irregular Jano…

Jano

La principal característica orbital de Jano es que comparte órbita con Epimeteo. Epimeteo fue descubierto en 1966 por Richar Walker, aunque su descubrimiento estuvo rodeado de polémica dado que tres días antes, Audouin Dollfus descubrio otra luna al que denomino Jano. En un principio se pensó que Walker había observado el mismo cuerpo que Dollfuss, y no fue hasta 1978 cuando se descubrió que en realidad eran dos cuerpos distintos los observados en 1966, con la misma órbita.

Junto con Jano describen un curioso “baile cósmico”: cuando se aproximan, el que tiene una órbita ligeramente inferior, debido a la gravedad entre ambos, gana velocidad y sale a una órbita exterior con respecto al otro, perdiendo de nuevo velocidad. Así el satélite que antes era interior ahora es exterior, y viceversa, volviendo a repetir el ciclo de inversión. Este ciclo se repite cada cuatro años.

Jano es un cuerpo irregular de 138x110x110 kilómetros, que al igual que Epimeteo, orbita alrededor de Saturno a 151.000 kilómetros en 0,7 días. También su superficie está muy craterizada, y posiblemente, dada su baja densidad y alto albedo, podría ser un cuerpo helado y poroso.

Puedes ampliar información de la imagen en el artículo “Different Worlds” de la NASA.

 

imagecassini

Crédito: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

La misión Cassini no deja de maravillarnos con las hermosas imágenes que captura. En esta ocasión se trata de un triplete de satélites y los anillos de Saturno. El satélite que aparece en la parte superior es Tetis. Justo debajo de los anillos está Encelado. Y más abajo, a la izquierda, Mimas. Vamos a descubrir estos cuerpos.

Tetis

Junto con Titán, Rhea, Japeto y Dione, es uno de los cinco satélites de Saturno fácilmente observables con telescopios pequeños, dado que los cinco tiene una magnitud inferior a la +11,0. En este sentido, Encélado y Mimas, también son accesibles a telescopios medios, con magnitudes +11,8 y +12,9 respectivamente. El resto de satélites tienen magnitudes aparentes superiores a la +14,0 e incluso en muchos casos una órbita muy próxima al brillante planeta, por lo que hace difícil su observación con medios amateur.

Tetis orbita a 294.000 kilómetros de Saturno completando la órbita en 1888 días y tiene un diámetro de 1046 kilómetros. Fue también descubierto por Cassini.

Geológicamente, Tetis tiene una densidad de 1,2 gramos por centímetro cúbico y su superficie presenta gran cantidad de fisuras. A destacar de este satélite, es el enorme valle llamado Ithaca Chasma, con 100 kilómetros de ancho y 4 kilómetros de profundidad media, que recorre 2000 kilómetros del cuerpo. No hay una teoría confirmada sobre su origen, pero algunas de ellas apuntan a que se pudo formar a causa del impacto que creó el cráter llamado Odysseus (Situado en el lado opuesto, y de 400 kilómetros de diámetro). También, y tal y como se indicó en el post sobre Dione, Tetis está expulsado chorros de partículas.

Encélado

Fue descubierto en 1789 de William Herschel. Es un satélite de 500 kilómetros de diámetro y orbita alrededor de Saturno en una órbita de radio 238.000 kilómetros completándola en 1,37 días. Se trata de un cuerpo con magnitud visual 11,8 por lo que es necesario telescopios relativamente grandes para su observación.
Este satélite tiene muchas peculiaridades. Quizás las más notables son que está situdado dentro del anillo E de Saturno y que tiene una tenue atmósfera recientemente descubierta.

Otra característica es que tiene actividad geológica: este satélite está en resonancia con Dione, por lo que al igual que ocurre entre Europa e Io (satélites de Júpiter), gracias a los efectos de marea gravitatoria que podría sufrir, obtiene la energía interna necesaria. Aún así, no hay explicación por el momento a las observaciones de 10 veces más de generación de calor en el polo sur de lo previsto. Su densidad es un poco superior a la media del resto de satélites.

Su superficie está cubierta por cráteres, al igual que la mayoría de los satélites de Saturno, y tiene diversos valles y llanuras. La Cassini descubrió en 2005 una nueva llanura que rodea el polo sur y unos surcos llamados “rayas de tigre”, por las que se pueden observar escape de partículas de hielo por efusión. Junto con estos descubrimientos también se descubrió una tenue atmósfera alrededor del polo sur, lo que definitivamente evidencia una actividad geológica superior en el polo sur que en el resto del cuerpo.

Mimas

Mimas, o también apodado por algunos como la “Estrella de la muerte” por su característica superficie, fue descubierto por Herschel en 1789 y orbita alrededor de Saturno a 185.000 kilómetros en menos de 23 horas. Su observación con telescopio es más compleja debido a que tiene una magnitud aparente de +12,9.

Su característica superficial principal, y por la que es tan famoso, es el llamado Cráter Herschel. Este enorme cráter de 130 kilómetros pudo ser ocasionado por el impacto de un cometa. Hay que recordar que Mimas solo tiene 400 kilómetros de diámetro, lo cual nos hace fácilmente darnos cuenta de las repercusiones que tuvo dicho impacto para el satélite. Aunque circula el rumor de que el diseño de la conocida nave del Imperio “Estrella de la Muerte” de la película “La Guerra de las Galaxias” fue tomado de este satélite, esto no es así dado que este cráter no fue descubierto hasta tres años después de estrenar la película. Fue pura casualidad.

Geológicamente es un cuerpo helado con baja densidad y no es un cuerpo esférico debido a las intensas fuerzas de marea que le produce la proximidad de Saturno.

También por este mismo motivo, la proximidad, el satélite tiene una rotación síncrona, de modo que el periodo orbital alrededor de Saturno y su periodo de rotación coinciden. También, debido a su posición, Mimas es el responsable de la llamada división de Cassini en los anillos A y B de Saturno.