A pocas horas del final de este año 2015, creo que es bueno mirar atrás, y recordar que noticias y eventos han sido los más destacados. Ha sido un año emocionante astronómicamente hablando. En un aspecto más personal comenzó de manera terrible. Nuestro querido Johnsy, incansable compañero y protagonista de numerosos artículos, nos dejo a finales de Enero.

Chiquitín, nunca te olvidaremos.

Cara a recordar lo más destacado del año os he preparado una colección de 12 posts, uno por cada mes, que he considerado como más destacados. Evidentemente es una elección personal, pero espero que os guste. 

Enero
Un espectacular cometa surcó el firmamento invernal. El cometa Lovejoy llegó a ser observable incluso a simple vista desde lugares poco polucionados:
Febrero
El año pasado se descubrió que además de Saturno, Júpiter, Urano y Neptuno, un TNO tenía anillos. En Febrero investigadores del IAA encontraron indicios de la existencia de anillos alrededor del centauro Quirón. Los anillos comienzan a ser habituales:
Destellos desde Vega: Posibles anillos alrededor de Quirón
Marzo
El día 20 de marzo fue posible observar un eclipse total de Sol (parcial desde España). Eso sí, allí donde la climatología lo permitió:
Fotografías del eclipse de Sol desde Valladolid

Abril
Curiosity no deja de sorprendernos. En abril se anunció el hallazgo de condiciones favorables para la formación de agua líquida transitoria en forma de salmueras en el cráter Gale:
Destellos desde Vega: Curiosity encuentra evidencias de agua salada en Marte
Mayo
Tras varios años operativo, MESSENGER nos decía adiós. Arrancábamos el mes con la última imagen enviada a la Tierra.
Última imagen tomada por MESSENGER
Junio
Tras siete meses sin contacto con Philae, el 14 de junio recibíamos una grata sorpresa. Philae había despertado de un largo sueño:
¡Philae ha despertado!!!
Julio
Sin duda alguna, durante el mes de julio la estrella indiscutible fue la sonda New Horizons, que realizó su sobrevuelo sobre el planeta enano Plutón el 14 de julio y nos envío unas magníficas imágenes del remoto cuerpo:
Primeros resultados del sobrevuelo de New Horizons a Plutón y sus lunas, presentados hoy por la NASA
Agosto
La IAU ha puesto nombre a los exoplanetas descubiertos alrededor de 20 estrellas. Una propuesta española para la estrella mu Arae:
#NameExoWorlds #YoEstrellaCervantes
Septiembre
A finales del mes la Luna se tiñó de un intenso rojo. Todos nos maravillamos con un hermoso eclipse total de Luna, visible desde España y Sudamérica:
Fotografías del eclipse de Luna obtenidas con el teléfono móvil
Octubre
El firmamento del amanecer durante este mes nos ofreció unas hermosas vistas, la alineación de los planetas Venus, Marte y Júpiter, y durante algunos días, también la Luna se unió:
Alineación planetaria visible al amanecer que no te puedes perder
Noviembre

La teoría de la Relatividad General ha cumplido 100 años. Einstein nos proporcionó una nueva forma de ver y entender el espacio-tiempo:
100 años de Relatividad General
Diciembre
Al igual que en 2014 y nuevamente por diciembre un cometa nos sorprendía. Su denominación es C/2013 US10, más conocido como Catalina, y ha sido fácilmente observable al amanecer:
Guía de observación del cometa C/2013 US10 Catalina

El año 2016 arranca de modo similar a como arrancó 2015. Con incertidumbre. Nada más comenzar 2015 entró en vigor el canon AEDE (ver artículo “Nota informativa sobre la entrada en vigor del Canon AEDE“), que ha afectado muy negativamente a esta página, al no poder enlazar páginas españolas (lo que potencialmente puede ser causa de obligación de pago de dicho canon). Ahora, 2016 arranca con la incertidumbre del denominado Snipped Tax, que apunta a ser la versión europea del canon AEDE. Si este llegase a entrar en vigor y en los mismos términos que el canon AEDE… mejor no pensar en ello.

No quiero finalizar este post sin antes agradecer todas vuestras visitas y desearos un buen comienzo de año 2016. Gracias por acompañarnos un año más. También quiero agradecer a Verónica Casanova, por toda la ayuda que ha prestado a Vega 0.0 desde que arrancó en Septiembre de 2010, y sin la cual este blog, no existiría.
¡Os deseamos una feliz noche! ¡Nos leemos el año que viene!

Crédito: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington

Ayer, 30 de Abril de 2015, la nave espacial MESSENGER envió su imagen final.
Originalmente diseñada para orbitar Mercurio durante un año, la misión superó todas las expectativas, con una duración de más de cuatro años y la adquisición de amplios conjuntos de datos mediante sus siete instrumentos científicos. Ayer, la nave espacial sucumbió a la fuerza de la gravedad e impactó contra la superficie de Mercurio. La imagen que se muestra aquí es la última adquirida y transmitida a la Tierra por la misión. La imagen se encuentra en la región del cráter Jokai, de 93 kilómetros de diámetro. La nave impactó contra el planeta justo al norte de la cuenca de Shakespeare. 
Siendo la primera nave espacial en orbitar Mercurio, MESSENGER revolucionó nuestra comprensión del planeta más interior del Sistema Solar, y fue el origen de algunos avances tecnológicos necesarios para hacer posible la misión.

Crédito: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington

Fuente de la noticia: NASA

Mercurio. Crédito: NASA

La misión Messenger de la NASA, alrededor del planeta Mercurio, llegará a su fin hoy tras 10 años. Esta misión dedicada a estudiar el planeta más próximo al Sol y cuyo coste ha sido de 427 millones de dólares, fue lanzada en agosto de 2004 desde Cabo Cañaveral (Florida, EEUU). Tras varios años de viaje entró en órbita alrededor de su destino en marzo de 2011. Durante estos cuatro años de misión (y 4.000 órbitas) científica Messenger ha recopilado valiosísima información acerca del pequeño y caliente planeta. 
La colisión ocurrirá en la cara de Mercurio que no mira hacia la Tierra, en una región cercana al polo norte. En el momento de la colisión la nave llevará una velocidad de 14.081 kilómetros por hora y es probable que cree un pequeño cráter de 16 metros.

La próxima misión que visitará esta mundo será la BepiColombo, de las agencias espaciales europea (ESA) y japonesa (JAXA). Consistirá en dos satélites y será lanzada en 2017. Tras siete años de viaje entrará en órbita en 2024, comenzando su etapa de investigación.

Slooh tiene previsto realizar una retransmisión del evento -estado de la misión- y un repaso de los principales logros de la misión. Puedes seguirlo en la siguiente dirección:
http://live.slooh.com/stadium/live/the-end-of-the-mercury-messenger-spacecraft

Se puede ampliar información en el artículo en “MESSENGER nos dice mañana adiós” de Astrofísica y Física.

[Artículo cedido por Astrofísica y Física]

NASA
Un equipo de científicos han presentado una nueva idea que podría explicar la superficie oscura, apenas reflexiva, del planeta Mercurio. En un artículo publicado en la revista Nature Geoscience, los investigadores sugieren que el polvo oscuro procedente de los cometas que pasan cera del planeta han ido “pintando” lentamente su superficie a lo largo de millones de años.
Su superficie oscura ha sido durante mucho tiempo un misterio para los científicos. En promedio, Mercurio es mucho más oscuro que cuerpos similares a él sin atmósfera, como nuestra Luna.
Los científicos ya sabían que los cuerpos celestes carentes de atmósferas presentan tonalidades más oscuras debidas a los impactos de micrometeoritos y el bombardeo del viento solar. Pero los datos espectrales de Mercurio sugieren que estos dos procesos no podían explicar por sí solos su aspecto.

“Hace tiempo se planteó la hipótesis de que existe un agente misterioso que provoca un oscurecimiento de Mercurio y que contribuye a su baja reflectancia”, comentó Megan Bruck Syal, investigador postdoctoral en el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore. “Pero hasta ahora no se había tenido en cuenta la gran cantidad de material cometario que se ha vertido sobre Mercurio”.
 Cuando los cometas se acercan al Sol, a menudo comienzan a resquebrajarse, por lo que Mercurio se ha visto expuesto a este tipo de partículas durante muchísimos millones de años. Empleando un modelo que estima el flujo de micrometeoritos y la frecuencia de impacto contra la superficie del planeta, los científicos han calculado la cantidad de carbono que se habría podido depositar sobre la superficie de Mercurio, y cuánto habría sido arrojado de vuelta al espacio. Sus cálculos sugieren que después de millones de años de bombardeos, la superficie del planeta debe poseer entre un 3 y un 6 por ciento de carbono.
 Peter Schultz, profesor emérito de Ciencias Geológicas en Brown y coautor de la nueva investigación comenta cómo hicieron colisionar proyectiles de carbono sobre un material que imita al basalto lunar, la roca que compone las manchas oscuras de la cara visible de la Luna, para ver si este se oscurecía más. Los resultado arrojaron que las partículas de carbono eran arraigadas profundamente en el material fundido tras el impacto. Comprobaron que este proceso reducía la cantidad de luz reflejada por el material diana al menos un cinco por ciento, es decir, aproximadamente, la misma proporción detectada en las partes más oscuras de Mercurio.
“Creemos que este es un escenario que debe tenerse en cuenta”, dijo Schultz. “Parece que Mercurio es un planeta pintado por los cometas”.

Más información en el enlace.

[Artículo cedido por Astrofísica y Física]

Crédito: NASA/JHU/APL/en.wikipedia.org

La sonda MESSENGER de la NASA logró el pasado 25 de marzo completar su órbita número 4.000 alrededor del planeta Mercurio. Y unas cuantas más que completará antes de llegar al final de su vida colisionando finalmente contra la superficie planetaria. Inicialmente estaba previsto que lograse completar unas 740 órbitas y desde que comenzó su vida operativa MESSENGER ha tomado más de 275.000 imágenes del pequeño y caliente planeta. Todo un logro.
MESSENGER. Crédito: NASA/JHU/APL/Phys.org

Según ha anunciado la NASA, la misión MESSENGER ampliará su vida útil en unas cuatro semanas. Esta misión que lleva cuatro años en órbita alrededor de Mercurio para estudiar el planeta, está a punto de agotar su combustible líquido tras diez años en el espacio. Dado que progresivamente iba a ir perdiendo altitud al no poder corregir su órbita, estaba previsto que colisionase con la superficie el próximo mes de marzo.
Sin embargo, los ingenieros de la misión han encontrado una forma de emplear la presurización del gas del sistema de propulsión para obtener propulsión adicional durante unas cuatro semanas y poder recoger más datos (en concreto datos del campo magnético interior del planeta). El Helio que se ha usado para presurizar los tanques de combustible, a pesar de ser menos eficiente que el combustible principal, será usador para realizar pequeñas correcciones.

De este modo, inicialmente perderá altura desde los 101 kilómetros actuales hasta los 25 kilómetros para el día 21 de enero. En ese momento se logrará un impulso adicional para ganar altitud, hasta unos 80 kilómetros. 
Se puede ampliar información en el artículo “Innovative use of pressurant extends MESSENGER’s mission, enables collection of new data” de Phys.org.

Según un estudio sobre la geología de Mercurio y liderado por Paul K. Byrne (Carnegie Institution of Science), este planeta podría haber reducido su radio hasta en 7 kilómetros en los últimos 4.000 millones de años. Los datos proceden de medidas de alta precisión realizadas con la sonda Messenger de la NASA durante el año 2011. Su trabajo, que será publicado en Nature Geoscience, muestra una contracción entre 0,8 y 3 kilómetros por encima de las estimaciones aceptadas hasta el momento. Y es que no es nueva propuesta consistente en una reducción del radio de este planeta. En base a datos recogidos en 1975 por la misión Mariner X ya se propuso una reducción de su radio.
Esta reducción sería ocasionada por el progresivo enfriamiento de su núcleo y la liberación de dicho calor al espacio. La contracción crea una serie de fallas y crestas en la superficie. Sin embargo en nuestro planeta se descarta un efecto similar debido a que, a diferencia de Mercurio, la Tierra tiene placas tectónicas.


Se puede ampliar información en el artículo “Mercurio ha encogido hasta siete kilómetros” de Agencia Sinc. [Crédito de la imagen: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington/Agencia Sinc]

Crédito: Cassini Imaging Team, SSI, JPL, ESA, NASA & NASA/JHU Applied Physics Lab/Carnegie Inst. Washington

El pasado domingo presentábamos en el post “Cassini nos fotografía desde Saturno” la imagen de familia que había sacado el pasado viernes la misión Cassini desde Saturno. Pero desde otro punto del Sistema Solar, otra sonda, también nos retrataba. Se trata de la misión Messenger, que está estudiando Mercurio. Y aquí están ambas fotografías. Son el APOD de ayer día 23.
Para más detalle sobre la imagen tomada por la Cassini puedes consultar este enlace de la misión. Para más información sobre la misión Messenger puedes visitar la web de la misión.

El pasado día 1 de Marzo, Mercurio fue el protagonista del APOD. La imagen, realizada en base al estudio que realiza la misión Messenger de la NASA, es en falso color, de modo que cada color está asociado a una composición química concreta, en lugar de colores reales.

Estas imágenes, son algunas de las recientemente publicadas desde la misión Messenger, alrededor de Mercurio. ¡Espectaculares!