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Crédito: NASA/JHUAPL/SWRI

Científicos del equipo de la misión New Horizons de la NASA han anunciado el éxito en la observación desde la nave de la primera ocultación en el ultravioleta de estrellas. Constituye un importante logro de la misión en su encuentro con Plutón. Estos datos, almacenados en la New Horizons desde el pasado verano y recientemente transmitidos a la Tierra, confirman varios descubrimientos importantes sobre la atmósfera de Plutón.

Aproximadamente cuatro horas después de que New Horizons realizase su máxima aproximación a Plutón el 14 de julio pasado -momento en el cual la nave se encontraba a 320.000 kilómetros más allá de Plutón- el espectrómetro en ultravioleta Alice, a bordo de la nave, observó cómo dos brillantes estrellas en el ultravioleta pasaban por detrás de Plutón y su atmósfera. La luz de cada estrella se atenuó a medida que se movía a través de las capas más profundas de la atmósfera del planeta enano, absorbida por diversos gases.

Más parecidas a la ocultación solar que Alice había observado pocas horas antes -cuando usó la luz solar para hacer medidas similares-, estas ocultaciones estelares aportaron información sobre la composición y estructura de la atmósfera de Plutón. Ambas ocultaciones estelares revelaron marcas espectrales en el ultravioleta entre otros de nitrógeno e hidrocarburos tales como el metano y el acetileno, tal y como mostró la ocultación solar previa.

Los resultados de las ocultaciones estelares y del Sol son también son consistentes en términos de presión vertical y temperatura de la atmósfera superior de Plutón. Esto significa que los perfiles verticales del nitrógeno e hidrocarburos de la atmósfera superior son similares en diversas localizaciones de Plutón.

Los resultados confirman el descubrimiento con Alice durante la ocultación solar de que la temperatura de la atmósfera superior es un 25% más fría y por ello, más compacta de lo previsto por los científicos antes del encuentro. Esto también confirma, aunque indirectamente, el resultado del análisis y modelado de la observación de la ocultación solar con Alice sobre la tasa de escape del nitrógeno, sobre 1.000 veces menor de lo esperado.

Fuente del artículo: “First Stellar Occultations Shed Additional Light on Pluto’s Atmosphere” de NASA.

 

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Impresión artística del sobrevuelo de New Horizons a Plutón. Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI

Debido a que está tan lejos del Sol y su tamaño, los científicos pensaban que la gravedad de Plutón podría no ser lo suficientemente fuerte para retener los pesados iones en su atmósfera. Pero tal y como indica McComas “La gravedad de Plutón es claramente suficiente para mantener material relativamente confinado”.

Los investigadores fueron capaces de separar usando el instrumento SWAP los pesados iones de metano, el principal gas que escapa de la atmósfera de Plutón, de los ligeros iones de hidrógeno que proceden del Sol.

Otros importantes descubrimientos adicionales en Plutón:
– Como La Tierra, Plutón tiene una larga cola iónica, que se extiende al menos a una distancia de cerca de 100 veces el radio de Plutón (unos 118.700 kilómetros, cerca de tres veces la circunferencia de la Tierra), cargada de iones pesados de la atmósfera.
– La obstrucción de Plutón al viento solar es menor de lo pensado. El viento solar no es bloqueado hasta cerca de un par de radio de Plutón (unos 3.000 kilómetros).
– Plutón tiene una fina separación entre la cola de iones pesados y la envoltura de viento solar, que presenta un obstáculo para su flujo.

Heather Elliott, astrofísico en el SwRI y coautor del paper, indica que “Comparar la interacción del viento solar y Plutón, con la interacción con otros planetas y cuerpos es interesante debido a que las condiciones físicas son diferentes para cada uno, y los procesos físicos dominantes dependen de estas condiciones”.

Según McComas, estos descubrimientos aportan pistas estudiar los plasmas que se pueden encontrar en otras estrellas. “El rango de interacción con el viento solar es bastante diverso, y da algunas comparaciones que nos ayudan a comprender mejor las conexiones en nuestro Sistema Solar y más allá”.

Fuente del artículo: “Pluto’s Interaction with the Solar Wind is Unique, Study Finds” de NASA

 

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Plutón. Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI

El comportamiento de Plutón es menos parecido a un cometa de lo esperado y más similar a un planeta como Marte o Venus, en la forma en que interactúa con el viento solar, un flujo continuo de partículas cargadas procedentes del Sol.

Esto es de acuerdo con el primer análisis de la interacción de Plutón con el viento solar, de la misión New Horizons de la NASA y publicado el pasado 4 de mayo en el Journal of Geophysical Research – Space Physics de la American Geophysical Union (AGU).

Usando datos del sobrevuelo de la New Horizons en julio de 2015 y tomados por el instrumento Solar Wind Around Pluto (SWAP), los científicos han observado por primera vez material procedente de la atmósfera de Plutón y han estudiado como interactúa con el viento solar, llevando nuevamente a otra sorpresa.

Según David J. McComas, profesor de Ciencias Astrofísicas en la Universidad de Princeton y vicepresidente del Laboratorio de Física del Plasma de Princeton, “Este es un tipo de interacción que nunca habíamos visto antes en nuestro Sistema Solar. El resultado en asombroso”. McComas es el autor líder del estudio y dirige el instrumento SWAP de New Horizons. También ha liderado el desarrollo de SWAP cuando estaba en el Southwest Research Institute (SwRI, San Antonio, Texas).

Los físicos de ciencias espaciales dicen que ahora tienen un tesoro de información sobre como la atmósfera de Plutón interactúa con el viento solar. El viento solar es el plasma que sale despedido del Sol al Sistema Solar a velocidades supersónicas de hasta 160 millones de kilómetros por hora, bañando planetas, asteroides, cometas y el espacio interplanetario con una “sopa” principalmente formada de protones y electrones.

Previamente, muchos investigadores pensaban que Plutón estaba caracterizado más como un cometa, el cual tenía una gran región de suave desaceleración del viento solar, a diferencia de como ocurre en planetas como Marte y Venus. Sin embargo, según indican los investigadores, Plutón es un híbrido.

Por tanto, Plutón continúa confundiéndonos. Según Alan Stern, investigador principal de New Horizons, “Estos resultados nos indican el poder de la exploración. Nuevamente tenemos un nuevo tipo de escenario y nos hemos encontrado descubriendo nuevos tipos de expresiones en la naturaleza”.

Fuente del artículo: “Pluto’s Interaction with the Solar Wind is Unique, Study Finds” de NASA

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Cañones helados en Plutón. Crédito: NASA

Y la misión New Horizons de la NASA aún continúa sorprendiéndonos con las imágenes del sobrevuelo del planeta enano Plutón. En esta ocasión podemos ver grandes cañones helados en el polo norte de Plutón, en una región conocida como Lowell Regio. El mayor de ellos, en amarillo en la imagen inferior, tiene 75 kilómetros de ancho y pasa muy cerca del polo norte.

Tanto a su izquierda como derecha se pueden ver otros dos cañones con un ancho menor. Aun así tienen un ancho de 10 kilómetros. Las zonas coloreadas en rojo [imagen inferior] corresponden a enormes fosas de 70 kilómetros de ancho y 4 kilómetros de profundidad.

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Imagen coloreada de los cañones helados en Plutón. Crédito: NASA

La imagen fue tomada el 14 de julio de 2015, 45 minutos antes de la máxima aproximación al cuerpo, desde una distancia de 33.900 kilómetros. La resolución es de 680 metros por pixel. Se puede ampliar información en el artículo “The Frozen Canyons of Pluto’s North Pole” de la NASA.

 

[This post participates in Carnival of Space #448, at Everyday Spacer:
New photographs taken by New Horizons reveals huge icy canyons in the north pole of Pluto]

Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI

La “X” observable en la mayor imagen de Plutón enviada desde la misión New Horizons (NASA) marca el punto de alguna misteriosa actividad superficial.
Enviada a la Tierra el 24 de diciembre, esta imagen tomada con la Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) extiende las vistas en alta resolución de Plutón hasta el centro del Sputnik Planum, la planicie helada que conforma el lado izquierdo del “cozarón” de Plutón.
Sputnik Planum está situada en una elevación menor que la mayoría del área que la rodea, peor no es completamente plana. Su superficie está separada en celdas en polígonos de 16 a 40 kilómetros de ancho, y cuando se observa con angulos bajos de luz solar (con sombras visibles), las celdas se ven ligeramente elevadadas en los centros, con cerca de 100 metros de variación en la altura.

Los científicos de la misión creen que el patrón de estas celdas procede de procesos lentos de convención térmica de hielos dominados por nitrógeno que rellenan la Sputnik Planum. En una reserva que podría tener varios kilómetros de profundidad en varios puntos, el nitrógeno sólido es calentado en profundidad por el modesto calor interno de Plutón, que asciende en grandes burbujas. Entonces se enfriaría y se hundiría nuevamente para renovar el ciclo.

Según William McKinnon, del equipo de geología, geofísica e imagen de New Horizons, “Esta parte de Plutón está actuando como una lámpara de lava, si puedes imaginar que la lámpara de lava es tan ancha e incluso profunda como la bahía Hudson”.
Modelos con ordenador realizados por el equipo de New Horizons muestran que estas burbujas pueden evolucionar lentamente y mezclarse a lo largo de millones de años. La forma de “X” es probablemente un punto donde se unieron cuatro de estas burbujas. Numerosos puntos de unión tripes pueden ser vistos en el mosaico de LORRI.

En el margen derecho se puede ver el mosaico completo obtenido con LORRI (Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI)
Fuente de la noticia: “‘X’ Marks a Curious Corner on Pluto’s Icy Plains” de NASA.

A pocas horas del final de este año 2015, creo que es bueno mirar atrás, y recordar que noticias y eventos han sido los más destacados. Ha sido un año emocionante astronómicamente hablando. En un aspecto más personal comenzó de manera terrible. Nuestro querido Johnsy, incansable compañero y protagonista de numerosos artículos, nos dejo a finales de Enero.

Chiquitín, nunca te olvidaremos.

Cara a recordar lo más destacado del año os he preparado una colección de 12 posts, uno por cada mes, que he considerado como más destacados. Evidentemente es una elección personal, pero espero que os guste. 

Enero
Un espectacular cometa surcó el firmamento invernal. El cometa Lovejoy llegó a ser observable incluso a simple vista desde lugares poco polucionados:
Febrero
El año pasado se descubrió que además de Saturno, Júpiter, Urano y Neptuno, un TNO tenía anillos. En Febrero investigadores del IAA encontraron indicios de la existencia de anillos alrededor del centauro Quirón. Los anillos comienzan a ser habituales:
Destellos desde Vega: Posibles anillos alrededor de Quirón
Marzo
El día 20 de marzo fue posible observar un eclipse total de Sol (parcial desde España). Eso sí, allí donde la climatología lo permitió:
Fotografías del eclipse de Sol desde Valladolid

Abril
Curiosity no deja de sorprendernos. En abril se anunció el hallazgo de condiciones favorables para la formación de agua líquida transitoria en forma de salmueras en el cráter Gale:
Destellos desde Vega: Curiosity encuentra evidencias de agua salada en Marte
Mayo
Tras varios años operativo, MESSENGER nos decía adiós. Arrancábamos el mes con la última imagen enviada a la Tierra.
Última imagen tomada por MESSENGER
Junio
Tras siete meses sin contacto con Philae, el 14 de junio recibíamos una grata sorpresa. Philae había despertado de un largo sueño:
¡Philae ha despertado!!!
Julio
Sin duda alguna, durante el mes de julio la estrella indiscutible fue la sonda New Horizons, que realizó su sobrevuelo sobre el planeta enano Plutón el 14 de julio y nos envío unas magníficas imágenes del remoto cuerpo:
Primeros resultados del sobrevuelo de New Horizons a Plutón y sus lunas, presentados hoy por la NASA
Agosto
La IAU ha puesto nombre a los exoplanetas descubiertos alrededor de 20 estrellas. Una propuesta española para la estrella mu Arae:
#NameExoWorlds #YoEstrellaCervantes
Septiembre
A finales del mes la Luna se tiñó de un intenso rojo. Todos nos maravillamos con un hermoso eclipse total de Luna, visible desde España y Sudamérica:
Fotografías del eclipse de Luna obtenidas con el teléfono móvil
Octubre
El firmamento del amanecer durante este mes nos ofreció unas hermosas vistas, la alineación de los planetas Venus, Marte y Júpiter, y durante algunos días, también la Luna se unió:
Alineación planetaria visible al amanecer que no te puedes perder
Noviembre

La teoría de la Relatividad General ha cumplido 100 años. Einstein nos proporcionó una nueva forma de ver y entender el espacio-tiempo:
100 años de Relatividad General
Diciembre
Al igual que en 2014 y nuevamente por diciembre un cometa nos sorprendía. Su denominación es C/2013 US10, más conocido como Catalina, y ha sido fácilmente observable al amanecer:
Guía de observación del cometa C/2013 US10 Catalina

El año 2016 arranca de modo similar a como arrancó 2015. Con incertidumbre. Nada más comenzar 2015 entró en vigor el canon AEDE (ver artículo “Nota informativa sobre la entrada en vigor del Canon AEDE“), que ha afectado muy negativamente a esta página, al no poder enlazar páginas españolas (lo que potencialmente puede ser causa de obligación de pago de dicho canon). Ahora, 2016 arranca con la incertidumbre del denominado Snipped Tax, que apunta a ser la versión europea del canon AEDE. Si este llegase a entrar en vigor y en los mismos términos que el canon AEDE… mejor no pensar en ello.

No quiero finalizar este post sin antes agradecer todas vuestras visitas y desearos un buen comienzo de año 2016. Gracias por acompañarnos un año más. También quiero agradecer a Verónica Casanova, por toda la ayuda que ha prestado a Vega 0.0 desde que arrancó en Septiembre de 2010, y sin la cual este blog, no existiría.
¡Os deseamos una feliz noche! ¡Nos leemos el año que viene!

Crédito: NASA/Johns Hopkins U. APL/SwRI

Esta fotografía fue tomada por la misión New Horizons de la NASA el pasado mes de julio, 15 minutos antes de su máxima aproximación en el sobrevuelo del planeta enano Plutón. Los montes que aparecen a la derecha se llaman al-Idrisi Montes y están compuestos principalmente de hielo de agua.
A la derecha se puede ver una extensa planicie formada por diversos hielos, entre los cuales hay nitrógeno solidificado. Se trata de la Sputnik Planum, más conocida como el “corazón” de Plutón por su característica forma. La imagen abarca una extensión de 30 kilómetros.
Esta fotografía fue protagonista del APOD del pasado 14 de diciembre.
Crédito: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Los investigadores de la misión New Horizons de la NASA han presentado nuevos resultados sobre Plutón durante la última reunión de la American Geophysical Union (AGU). Uno de los nuevos descubrimientos presentado se refiere a la existencia de una capa profunda de nitrógeno sólido y otros hielo volátiles que rellenan la parte izquierda del Sputnik Planum (el famoso “corazón” de 1.000 kilómetros de extensión).
Según los modelos numéricos realizados de convección térmica dentro de dicha capa, quedarían explicadas las formas poligonales vistas en el hielo. Además la capa sería de pocos kilómetros de espesor. El nitrógeno evaporado en dicha región condensaría en terrenos más altos y que la rodean, causando el flujo de glaciares hacia la cuenca.

También han presentado nuevos datos sobre el principal satélite de Plutón, Caronte. Usando datos tomados en el infrarrojo con el instrumento LEISA han encontrado evidencias de amoniaco (NH3) a baja altura a lo largo de una gran porción de la superficie del satélite, y no sólo en los puntos concretos previamente localizados. Por ejemplo han observado que el cráter Organa tiene una concentración muy alta de amoniaco. Pero aún sigue siendo desconocido el origen de dicho amoniaco (si es una fuente exterior o interior) o que mecanismo controla su distribución en Caronte.
Se puede ampliar información en el artículo “New findings from New Horizons shape understanding of Pluto and its moons” de Phys.org
[This post participates in Carnival of Space #434, at Next Big Future
NASA’s New Horizons continues sending images of its flyby. A new sequence of images shows both Pluto and its main moon, Charon, in a full rotacion over their axes]

Las imágenes que os compartimos son mosaicos realizados con imágenes tomadas por la misión New Horizons de la NASA, que sobrevoló el planeta enano Plutón el pasado mes de julio. La imagen superior corresponde a una rotación completa de Plutón sobre su eje, que equivale a casi 6,4 días terrestres. La segunda imagen corresponde a la rotación de su principal luna, Caronte.


[This post participates in Carnival of Space #434, at Next Big Future]

Sucesivas ampliaciones hasta la escala de la Nube de Oort. Crédito: NASA/JPL-Caltech/R. Hurt 

La nave New Horizons de la NASA, que sobrevoló el planeta enano Plutón el pasado 14 de julio, ha completado una serie de maniobras encaminadas a orientarla hacia su nuevo destino, un cuerpo del cinturón de Kuiper denominado 2014 MU69. En total han sido cuatro maniobras de propulsión cuyo objetivo era corregir la trayectoria. En estos momentos se encuentra a más de 5.000 millones de kilómetros de la Tierra, y aún le quedan por delante otros 1440 millones de kilómetros de viaje para alcanzar 2014 MU69. Si todo va bien está previsto que llegue en enero del 2019.

Las tres primeras maniobras se realizaron los días 22, 25 y 28 de octubre. La cuarta y última se realizó el miércoles 4 de noviembre a las 13:15 horas EST, durando un total de 20 minutos. Se puede ampliar información en el artículo “New Horizons completes record-setting Kuiper Belt targeting maneuvers” de Phys.org.