Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI

La “X” observable en la mayor imagen de Plutón enviada desde la misión New Horizons (NASA) marca el punto de alguna misteriosa actividad superficial.
Enviada a la Tierra el 24 de diciembre, esta imagen tomada con la Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) extiende las vistas en alta resolución de Plutón hasta el centro del Sputnik Planum, la planicie helada que conforma el lado izquierdo del “cozarón” de Plutón.
Sputnik Planum está situada en una elevación menor que la mayoría del área que la rodea, peor no es completamente plana. Su superficie está separada en celdas en polígonos de 16 a 40 kilómetros de ancho, y cuando se observa con angulos bajos de luz solar (con sombras visibles), las celdas se ven ligeramente elevadadas en los centros, con cerca de 100 metros de variación en la altura.

Los científicos de la misión creen que el patrón de estas celdas procede de procesos lentos de convención térmica de hielos dominados por nitrógeno que rellenan la Sputnik Planum. En una reserva que podría tener varios kilómetros de profundidad en varios puntos, el nitrógeno sólido es calentado en profundidad por el modesto calor interno de Plutón, que asciende en grandes burbujas. Entonces se enfriaría y se hundiría nuevamente para renovar el ciclo.

Según William McKinnon, del equipo de geología, geofísica e imagen de New Horizons, “Esta parte de Plutón está actuando como una lámpara de lava, si puedes imaginar que la lámpara de lava es tan ancha e incluso profunda como la bahía Hudson”.
Modelos con ordenador realizados por el equipo de New Horizons muestran que estas burbujas pueden evolucionar lentamente y mezclarse a lo largo de millones de años. La forma de “X” es probablemente un punto donde se unieron cuatro de estas burbujas. Numerosos puntos de unión tripes pueden ser vistos en el mosaico de LORRI.

En el margen derecho se puede ver el mosaico completo obtenido con LORRI (Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI)
Fuente de la noticia: “‘X’ Marks a Curious Corner on Pluto’s Icy Plains” de NASA.

Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI 

Científicos de la misión New Horizons de la NASA han combinado datos de dos instrumentos para crear esta imagen compuesta de la región informalmente denominada Viking Terra de Plutón.
Los datos combinados incluyen imágenes tomadas el 14 de julio de 2015 por la cámara Long Range Reconnaissance Imager (LORRI), a una distancia de 49.000 kilómetros, mostrando detalles de incluso 480 metros. Sobre el mosaico creado de imágenes de LORRI se ha incluido datos en color realzado procedentes de la cámara Ralph/Multispectral Visible Imaging Camera (MVIC), tomados 20 minutos después de la de LORRI, a una distancia de 34.000 kilómetros y una resolución de 650 metros por pixel. La imagen completa cubre 250 kilómetros.

Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI

Los científicos han encontrado particularmente interesante los brillantes hielos de metano que han condensado en muchos bordes de los cráteres, la colección de tolinas rojo oscuro (pequeñas partículas generadas de reacciones en la atmósfera que incluyen metano y nitrógeno) en regiones bajas, como los cráteres de la zona inferior, y las colinas inclinadas en las paredes de los cráteres.

En las áreas donde el material rojizo es más grueso y la superficie aparece más difuminada, el material parece haber fluido dentro de algunos canales y cráteres. Los científicos indican que los depósitos de tolinas de tal grosor no son generalmente móviles en grandes escalas, sugiriendo que podrían haber movido con el flujo de hielo existente por debajo, o incluso a causa de los vientos de Plutón.
Fuente de la noticia: “Particles ‘Go with the Flow’ on Pluto’s Surface” de NASA.

Crédito: NASA

Se están publicando nuevos resultados de los datos recogidos por la misión Dawn en órbita alrededor del planeta enano Ceres. Uno de ellos es el publicado en Nature por un equipo internacional liderado por Andreas Nathues. Según estos resultados las manchas brillantes observadas en Ceres serían sales de magnesio, en concreto sulfatos de magnesio hidratados. Se han observado más de 130 puntos brillantes que aparecen sobre todo en cráteres de impacto.
También otro de los nuevos hallazgos está relacionado con el cráter Occator, de 90 kilómetros de diámetro y 4 de profundidad. Este cráter contendría un pozo central cubierto de material brillante con evidencias de procesos de sublimación de hielo de agua.

Finalmente también se está barajando la posibilidad del posible lugar de creación del planeta enano. Otro estudio de otro equipo de investigadores liderado por María Cristina De Sanctis (Instituto Astrofísico y de Planetología Espacial de Roma, Italia) y publicado en Nature indica que el amoniaco (NH3) incorporado en Ceres se pudo formar en reacciones con las arcillas durante la formación del cuerpo. Dado que el amoniaco es estable únicamente bajas temperaturas, propias del sistema solar exterior, en dicha región o bien se formó, o bien los fragmentos que lo formaron tienen su origen allí.
Se puede ampliar información el artículo “New Clues to Ceres’ Bright Spots and Origins” del JPL.

Os compartimos un espectacular montaje de imágenes de Ceres tomadas por la misión Dawn de la NASA. Fueron tomadas el 20 de diciembre pasado, a su mínima altitud orbital, de 385 kilómetros.

A pocas horas del final de este año 2015, creo que es bueno mirar atrás, y recordar que noticias y eventos han sido los más destacados. Ha sido un año emocionante astronómicamente hablando. En un aspecto más personal comenzó de manera terrible. Nuestro querido Johnsy, incansable compañero y protagonista de numerosos artículos, nos dejo a finales de Enero.

Chiquitín, nunca te olvidaremos.

Cara a recordar lo más destacado del año os he preparado una colección de 12 posts, uno por cada mes, que he considerado como más destacados. Evidentemente es una elección personal, pero espero que os guste. 

Enero
Un espectacular cometa surcó el firmamento invernal. El cometa Lovejoy llegó a ser observable incluso a simple vista desde lugares poco polucionados:
Febrero
El año pasado se descubrió que además de Saturno, Júpiter, Urano y Neptuno, un TNO tenía anillos. En Febrero investigadores del IAA encontraron indicios de la existencia de anillos alrededor del centauro Quirón. Los anillos comienzan a ser habituales:
Destellos desde Vega: Posibles anillos alrededor de Quirón
Marzo
El día 20 de marzo fue posible observar un eclipse total de Sol (parcial desde España). Eso sí, allí donde la climatología lo permitió:
Fotografías del eclipse de Sol desde Valladolid

Abril
Curiosity no deja de sorprendernos. En abril se anunció el hallazgo de condiciones favorables para la formación de agua líquida transitoria en forma de salmueras en el cráter Gale:
Destellos desde Vega: Curiosity encuentra evidencias de agua salada en Marte
Mayo
Tras varios años operativo, MESSENGER nos decía adiós. Arrancábamos el mes con la última imagen enviada a la Tierra.
Última imagen tomada por MESSENGER
Junio
Tras siete meses sin contacto con Philae, el 14 de junio recibíamos una grata sorpresa. Philae había despertado de un largo sueño:
¡Philae ha despertado!!!
Julio
Sin duda alguna, durante el mes de julio la estrella indiscutible fue la sonda New Horizons, que realizó su sobrevuelo sobre el planeta enano Plutón el 14 de julio y nos envío unas magníficas imágenes del remoto cuerpo:
Primeros resultados del sobrevuelo de New Horizons a Plutón y sus lunas, presentados hoy por la NASA
Agosto
La IAU ha puesto nombre a los exoplanetas descubiertos alrededor de 20 estrellas. Una propuesta española para la estrella mu Arae:
#NameExoWorlds #YoEstrellaCervantes
Septiembre
A finales del mes la Luna se tiñó de un intenso rojo. Todos nos maravillamos con un hermoso eclipse total de Luna, visible desde España y Sudamérica:
Fotografías del eclipse de Luna obtenidas con el teléfono móvil
Octubre
El firmamento del amanecer durante este mes nos ofreció unas hermosas vistas, la alineación de los planetas Venus, Marte y Júpiter, y durante algunos días, también la Luna se unió:
Alineación planetaria visible al amanecer que no te puedes perder
Noviembre

La teoría de la Relatividad General ha cumplido 100 años. Einstein nos proporcionó una nueva forma de ver y entender el espacio-tiempo:
100 años de Relatividad General
Diciembre
Al igual que en 2014 y nuevamente por diciembre un cometa nos sorprendía. Su denominación es C/2013 US10, más conocido como Catalina, y ha sido fácilmente observable al amanecer:
Guía de observación del cometa C/2013 US10 Catalina

El año 2016 arranca de modo similar a como arrancó 2015. Con incertidumbre. Nada más comenzar 2015 entró en vigor el canon AEDE (ver artículo “Nota informativa sobre la entrada en vigor del Canon AEDE“), que ha afectado muy negativamente a esta página, al no poder enlazar páginas españolas (lo que potencialmente puede ser causa de obligación de pago de dicho canon). Ahora, 2016 arranca con la incertidumbre del denominado Snipped Tax, que apunta a ser la versión europea del canon AEDE. Si este llegase a entrar en vigor y en los mismos términos que el canon AEDE… mejor no pensar en ello.

No quiero finalizar este post sin antes agradecer todas vuestras visitas y desearos un buen comienzo de año 2016. Gracias por acompañarnos un año más. También quiero agradecer a Verónica Casanova, por toda la ayuda que ha prestado a Vega 0.0 desde que arrancó en Septiembre de 2010, y sin la cual este blog, no existiría.
¡Os deseamos una feliz noche! ¡Nos leemos el año que viene!

Crédito: NASA/Johns Hopkins U. APL/SwRI

Esta fotografía fue tomada por la misión New Horizons de la NASA el pasado mes de julio, 15 minutos antes de su máxima aproximación en el sobrevuelo del planeta enano Plutón. Los montes que aparecen a la derecha se llaman al-Idrisi Montes y están compuestos principalmente de hielo de agua.
A la derecha se puede ver una extensa planicie formada por diversos hielos, entre los cuales hay nitrógeno solidificado. Se trata de la Sputnik Planum, más conocida como el “corazón” de Plutón por su característica forma. La imagen abarca una extensión de 30 kilómetros.
Esta fotografía fue protagonista del APOD del pasado 14 de diciembre.
Crédito: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Los investigadores de la misión New Horizons de la NASA han presentado nuevos resultados sobre Plutón durante la última reunión de la American Geophysical Union (AGU). Uno de los nuevos descubrimientos presentado se refiere a la existencia de una capa profunda de nitrógeno sólido y otros hielo volátiles que rellenan la parte izquierda del Sputnik Planum (el famoso “corazón” de 1.000 kilómetros de extensión).
Según los modelos numéricos realizados de convección térmica dentro de dicha capa, quedarían explicadas las formas poligonales vistas en el hielo. Además la capa sería de pocos kilómetros de espesor. El nitrógeno evaporado en dicha región condensaría en terrenos más altos y que la rodean, causando el flujo de glaciares hacia la cuenca.

También han presentado nuevos datos sobre el principal satélite de Plutón, Caronte. Usando datos tomados en el infrarrojo con el instrumento LEISA han encontrado evidencias de amoniaco (NH3) a baja altura a lo largo de una gran porción de la superficie del satélite, y no sólo en los puntos concretos previamente localizados. Por ejemplo han observado que el cráter Organa tiene una concentración muy alta de amoniaco. Pero aún sigue siendo desconocido el origen de dicho amoniaco (si es una fuente exterior o interior) o que mecanismo controla su distribución en Caronte.
Se puede ampliar información en el artículo “New findings from New Horizons shape understanding of Pluto and its moons” de Phys.org
[This post participates in Carnival of Space #434, at Next Big Future
NASA’s New Horizons continues sending images of its flyby. A new sequence of images shows both Pluto and its main moon, Charon, in a full rotacion over their axes]

Las imágenes que os compartimos son mosaicos realizados con imágenes tomadas por la misión New Horizons de la NASA, que sobrevoló el planeta enano Plutón el pasado mes de julio. La imagen superior corresponde a una rotación completa de Plutón sobre su eje, que equivale a casi 6,4 días terrestres. La segunda imagen corresponde a la rotación de su principal luna, Caronte.


[This post participates in Carnival of Space #434, at Next Big Future]

Sucesivas ampliaciones hasta la escala de la Nube de Oort. Crédito: NASA/JPL-Caltech/R. Hurt 

La nave New Horizons de la NASA, que sobrevoló el planeta enano Plutón el pasado 14 de julio, ha completado una serie de maniobras encaminadas a orientarla hacia su nuevo destino, un cuerpo del cinturón de Kuiper denominado 2014 MU69. En total han sido cuatro maniobras de propulsión cuyo objetivo era corregir la trayectoria. En estos momentos se encuentra a más de 5.000 millones de kilómetros de la Tierra, y aún le quedan por delante otros 1440 millones de kilómetros de viaje para alcanzar 2014 MU69. Si todo va bien está previsto que llegue en enero del 2019.

Las tres primeras maniobras se realizaron los días 22, 25 y 28 de octubre. La cuarta y última se realizó el miércoles 4 de noviembre a las 13:15 horas EST, durando un total de 20 minutos. Se puede ampliar información en el artículo “New Horizons completes record-setting Kuiper Belt targeting maneuvers” de Phys.org.

Las cuatro lunas menores de Plutón. Crédito: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute
La misión New Horizons también a aportado luz al fascinante sistema de lunas de Plutón y sus inusuales propiedades. Por ejemplo, mientras que casi todas las demás lunas del Sistema Solar, incluyendo nuestra luna, presentan rotación síncrona, pero no ocurre así en las pequeñas lunas de Plutón. Estos pequeños satélites están girando muy rápido, con Hydra -la luna más lejana- rotando 89 veces sobre su eje por cada vuelta alrededor del planeta enano. Los científicos creen que estas tasas de giro podrían ser caóticas (esto es, variable) debido a que Caronte ejerce un fuerte torque que evita que cada pequeña luna pueda alcanzar una rotación síncrona de modo que mantengan siempre la misma cara hacia Plutón.
Otra rareza de las lunas de Plutón: Los científicos esperaban que los satélites que oscilaran en sus ejes, pero no en este grado. Según Mark Showalter, del Instituto SETI (Mountain View, California), “Las lunas de Plutón tienen un comportamiento similar a trompos”.

Las imágenes de los cuatro satélites menores de Plutón también indican que varias de ellas podrían haber nacido de la fusión de dos o más lunas menores, sugiriendo la presencia de más lunas en el mismo punto. Showalter señaló que “Sospechamos que Plutón tuvo más lunas en el pasado, en el momento del gran impacto que también creo Caronte”.
En cuanto a la atmósfera, el equipo de New Horizons está presentando nuevos datos en la 47 Annual Meeting of the Division for Planetary Sciences (DPS) de la American Astronomical Society (AAS) en National Harbor (Maryland). Los nuevos datos muestran que la atmósfera superior de Plutón es significativamente más fría y por ello más compacta que indicado por los modelos basados en la atmósfera terrestre.

Como resultado, los científicos han descubierto que la tasa de escape atmosférico de Plutón es miles de veces menor que lo esperado. Parece que el escape atmosférico de Plutón ocurre por el mismo mecanismo visto en las atmósferas terrestre y marciana -en lugar de la creencia anterior, que sugería un escape similar al ocurrido en los cometas-.