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Crédito: NASA/JHUAPL/SWRI

Científicos del equipo de la misión New Horizons de la NASA han anunciado el éxito en la observación desde la nave de la primera ocultación en el ultravioleta de estrellas. Constituye un importante logro de la misión en su encuentro con Plutón. Estos datos, almacenados en la New Horizons desde el pasado verano y recientemente transmitidos a la Tierra, confirman varios descubrimientos importantes sobre la atmósfera de Plutón.

Aproximadamente cuatro horas después de que New Horizons realizase su máxima aproximación a Plutón el 14 de julio pasado -momento en el cual la nave se encontraba a 320.000 kilómetros más allá de Plutón- el espectrómetro en ultravioleta Alice, a bordo de la nave, observó cómo dos brillantes estrellas en el ultravioleta pasaban por detrás de Plutón y su atmósfera. La luz de cada estrella se atenuó a medida que se movía a través de las capas más profundas de la atmósfera del planeta enano, absorbida por diversos gases.

Más parecidas a la ocultación solar que Alice había observado pocas horas antes -cuando usó la luz solar para hacer medidas similares-, estas ocultaciones estelares aportaron información sobre la composición y estructura de la atmósfera de Plutón. Ambas ocultaciones estelares revelaron marcas espectrales en el ultravioleta entre otros de nitrógeno e hidrocarburos tales como el metano y el acetileno, tal y como mostró la ocultación solar previa.

Los resultados de las ocultaciones estelares y del Sol son también son consistentes en términos de presión vertical y temperatura de la atmósfera superior de Plutón. Esto significa que los perfiles verticales del nitrógeno e hidrocarburos de la atmósfera superior son similares en diversas localizaciones de Plutón.

Los resultados confirman el descubrimiento con Alice durante la ocultación solar de que la temperatura de la atmósfera superior es un 25% más fría y por ello, más compacta de lo previsto por los científicos antes del encuentro. Esto también confirma, aunque indirectamente, el resultado del análisis y modelado de la observación de la ocultación solar con Alice sobre la tasa de escape del nitrógeno, sobre 1.000 veces menor de lo esperado.

Fuente del artículo: “First Stellar Occultations Shed Additional Light on Pluto’s Atmosphere” de NASA.

 

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Crédito: Konkoly Observatory/András Pál, Hungarian Astronomical Association/Iván Éder, NASA/JHUAPL/SwRI (*)

Los planetas enanos tienden a ser un grupo misterioso. Con la excepción de Ceres, el cual está situado en el cinturón principal de asteroides entre Marte y Júpiter, todos los miembros de la clase de los planetas enanos de nuestro Sistema Solar están más allá de Neptuno. Están lejos de la Tierra, son pequeños y fríos, lo que los convierte en objetivos difíciles de observar, incluso con grandes telescopios.

Plutón es el primer ejemplo. Antes de la visita en 2015 de la misión New Horizons de la NASA, el mayor de los planetas enanos se veía muy pequeño incluso con el Telescopio Espacial Hubble. Dados los retos inherentes a intentar observar estos lejanos mundos, los astrónomos a menudo necesitan combinar datos de una variedad de fuentes para observar los detalles básicos sus propiedades.

Recientemente, un grupo de astrónomos ha combinado datos de dos observatorios espaciales para descubrir algo sorprendente: un candidato a ser planeta enano [Nota importante: No está oficialmente aceptado como planeta enano por la IAU] denominado 2007 OR10 es significativamente mayor que lo pensado previamente.

Los resultados muestran que 2007 OR10 es el mayor nombre sin nombre de nuestro Sistema Solar y sería [de ser categorizado por la IAU como planeta enano] el tercero mayor de los planetas enanos. El estudio también encontró que el objeto es algo más oscuro y que gira más lentamente que la mayoría de los cuerpos que orbitan el Sol, empleando 45 horas para completar su rotación.

Para su investigación, los científicos usaron el Telescopio Espacial Kepler de la NASA -en su misión conocida como K2- a la vez de datos del infrarrojo procedentes del Observatorio Espacial Herschel. Herschel fue una misión de la Agencia Espacial Europea (ESA) con participación de la NASA. El paper que incluye estos resultados ha sido publicado en The Astronomical Journal.

Para Geert Barentsen, investigador del Kepler/K2 en el Ames Research Center de la NASA (Silicon Valley, California), “K2 ha realizado otra importante contribución en la revisión del tamaño estimado de 2007 OR10. Pero lo que es realmente potente es como combinando datos de K2 y Herschel se obtiene una gran cantidad de información sobre las propiedades del objeto”.

La medida revisada del diámetro del cuerpo, 1.535 kilómetros, es unos 100 kilómetros mayor que el siguiente planeta enano mayor, Makemake, y cerca de un tercio menor que Plutón. Otro planeta enano, llamado Haumea, tiene una forma oblonga siendo mayor su eje que 2007 OR10, pero sin embargo en volumen es menor.

Como su misión predecesora, K2 busca variaciones en el brillo de objetos distantes. Una pequeña caída en el brillo de una estrella puede ser una señal de un planeta pasando o transitando por delante. Pero, más cerca de nuestro planeta, K2 también busca en el Sistema solar pequeños cuerpos como cometas, asteroides, lunas y planetas enanos. Debido a su exquisita sensibilidad a los pequeños cambios en el brillo, Kepler es un excelente instrumento para observar distantes objetos de nuestro Sistema Solar y como cambian a medida que rotan sobre su eje.

Estimar el tamaño de estos lejanos y débiles objetos es complicado. Dado que parecen ser meros puntos de luz, puede ser un reto determinar cuando la luz que emiten representa un pequeño pero brillante cuerpo, o grande pero oscuro. Esto es lo que hace tan difícil observar 2007 OR10 -aunque su órbita elíptica lo acerca al Sol tanto como Neptuno, actualmente está el doble de lejos del Sol que Plutón-.

Fuente de la noticia: “2007 OR10: Largest Unnamed World in the Solar System” de NASA.

(*) Nota importante: No está oficialmente aceptado como planeta enano por la IAU. Aquí os presentamos la información tal cual la da a conocer la NASA.

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Impresión artística del sobrevuelo de New Horizons a Plutón. Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI

Debido a que está tan lejos del Sol y su tamaño, los científicos pensaban que la gravedad de Plutón podría no ser lo suficientemente fuerte para retener los pesados iones en su atmósfera. Pero tal y como indica McComas “La gravedad de Plutón es claramente suficiente para mantener material relativamente confinado”.

Los investigadores fueron capaces de separar usando el instrumento SWAP los pesados iones de metano, el principal gas que escapa de la atmósfera de Plutón, de los ligeros iones de hidrógeno que proceden del Sol.

Otros importantes descubrimientos adicionales en Plutón:
– Como La Tierra, Plutón tiene una larga cola iónica, que se extiende al menos a una distancia de cerca de 100 veces el radio de Plutón (unos 118.700 kilómetros, cerca de tres veces la circunferencia de la Tierra), cargada de iones pesados de la atmósfera.
– La obstrucción de Plutón al viento solar es menor de lo pensado. El viento solar no es bloqueado hasta cerca de un par de radio de Plutón (unos 3.000 kilómetros).
– Plutón tiene una fina separación entre la cola de iones pesados y la envoltura de viento solar, que presenta un obstáculo para su flujo.

Heather Elliott, astrofísico en el SwRI y coautor del paper, indica que “Comparar la interacción del viento solar y Plutón, con la interacción con otros planetas y cuerpos es interesante debido a que las condiciones físicas son diferentes para cada uno, y los procesos físicos dominantes dependen de estas condiciones”.

Según McComas, estos descubrimientos aportan pistas estudiar los plasmas que se pueden encontrar en otras estrellas. “El rango de interacción con el viento solar es bastante diverso, y da algunas comparaciones que nos ayudan a comprender mejor las conexiones en nuestro Sistema Solar y más allá”.

Fuente del artículo: “Pluto’s Interaction with the Solar Wind is Unique, Study Finds” de NASA

 

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Plutón. Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI

El comportamiento de Plutón es menos parecido a un cometa de lo esperado y más similar a un planeta como Marte o Venus, en la forma en que interactúa con el viento solar, un flujo continuo de partículas cargadas procedentes del Sol.

Esto es de acuerdo con el primer análisis de la interacción de Plutón con el viento solar, de la misión New Horizons de la NASA y publicado el pasado 4 de mayo en el Journal of Geophysical Research – Space Physics de la American Geophysical Union (AGU).

Usando datos del sobrevuelo de la New Horizons en julio de 2015 y tomados por el instrumento Solar Wind Around Pluto (SWAP), los científicos han observado por primera vez material procedente de la atmósfera de Plutón y han estudiado como interactúa con el viento solar, llevando nuevamente a otra sorpresa.

Según David J. McComas, profesor de Ciencias Astrofísicas en la Universidad de Princeton y vicepresidente del Laboratorio de Física del Plasma de Princeton, “Este es un tipo de interacción que nunca habíamos visto antes en nuestro Sistema Solar. El resultado en asombroso”. McComas es el autor líder del estudio y dirige el instrumento SWAP de New Horizons. También ha liderado el desarrollo de SWAP cuando estaba en el Southwest Research Institute (SwRI, San Antonio, Texas).

Los físicos de ciencias espaciales dicen que ahora tienen un tesoro de información sobre como la atmósfera de Plutón interactúa con el viento solar. El viento solar es el plasma que sale despedido del Sol al Sistema Solar a velocidades supersónicas de hasta 160 millones de kilómetros por hora, bañando planetas, asteroides, cometas y el espacio interplanetario con una “sopa” principalmente formada de protones y electrones.

Previamente, muchos investigadores pensaban que Plutón estaba caracterizado más como un cometa, el cual tenía una gran región de suave desaceleración del viento solar, a diferencia de como ocurre en planetas como Marte y Venus. Sin embargo, según indican los investigadores, Plutón es un híbrido.

Por tanto, Plutón continúa confundiéndonos. Según Alan Stern, investigador principal de New Horizons, “Estos resultados nos indican el poder de la exploración. Nuevamente tenemos un nuevo tipo de escenario y nos hemos encontrado descubriendo nuevos tipos de expresiones en la naturaleza”.

Fuente del artículo: “Pluto’s Interaction with the Solar Wind is Unique, Study Finds” de NASA

[Artículo cedido por Astrofísica y Física]

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Caronte. Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI

A pesar de que la misión New Horizons de la NASA ha proporcionado información muy valiosa sobre la luna de Plutón, Caronte, todavía nos quedan muchos misterios por resolver.

Caronte ha demostrado ser un cuerpo rocoso único e interesante, con una superficie helada que esconde muchas incógnitas. Recientemente, un equipo de científicos del Instituto de Tecnología de Israel y la Universidad de California, trató de resolver uno de los secretos de Caronte mediante la creación de un modelo que explica su evolución interna.

New Horizons completó el primer sobrevuelo cercano a Caronte y Plutón el pasado mes de julio. La nave espacial obtuvo imágenes de alta calidad de la superficie de Caronte, identificando una serie de características distintivas y desconcertantes. Entre las características más llamativas observadas se encuentran una serie de cañones que cubren la superficie de la luna en la región cercana al ecuador. Estos cañones poseen diferentes tamaños y cortan otras características observadas en la superficie.

En realidad, los cañones se unen para formar el denominado “Cinturón Tectónico”, una colección de cañones, crestas y escarpes, formando un gran círculo alrededor de Caronte.

“En algunos lugares, estas características indican que la superficie de Caronte se ha expandido. Si la luna sufrió un periodo de expansión, es posible que su superficie se estirara dando lugar a este tipo de características”, comentó Uri Malamud del Instituto de Tecnología de Israel.

De acuerdo con el documento publicado por Malamud y sus colegas, Caronte experimentó dos episodios de contracción-expansión en su historia que pueden proporcionar el ambiente adecuado para la formación del cinturón tectónico.

Los científicos argumentan que el primer episodio debió ocurrir en los primeros cientos de millones de años después de la formación de Caronte, lo que provocó cambios en el tamaño lo suficientemente grandes como para explicar no sólo el medio ambiente extensional que podría dar lugar a características como Serenity Chasma, sino también otras características de la superficie a lo largo del cinturón tectónico que requieren un entorno de comprensión.

El modelo propuesto por los autores considera varios procesos que pudieron cambiar la estructura interna de Caronte, así como su evolución.

“Hemos supuesto que Caronte fue en un principio un cuerpo frío y no diferenciado, con una estructura homogénea de hielo y rocas. También consideramos, en base a varios estudios experimentales realizados, que Caronte posee una porosidad residual tras su formación”, comentó Malamud.

Los objetos más masivos, naturalmente, tienen mayor presión, y por lo tanto tienen menos probabilidades de contener porosidades. Pero Caronte pasa a pertenecer a una clase de objetos de tamaño intermedio que son bastante masivos, pero no lo suficiente como para eliminar por completo la porosidad.

Los científicos también hicieron hincapié en que cualquier objeto que se compone de material rocoso también contiene nucleos radiactivos que liberan calor a lo largo de cientos de millones de años.

“En Caronte, este calor se acumuló, provocando que el hielo interno, inicialmente frío, se calentara. El hielo caliente es más susceptible a la compactación, y por lo tanto comprimió a Caronte, disminuyendo la luna de tamaño”, anotaron los investigadores.

Este escenario podría ser consistente con las tres teorías que se barajan sobre Plutón y Caronte: ambos cuerpos nacieron a partir de la misma nube de escombros, Caronte fue capturado, o Caronte se creó a partir de un impacto gigante en Plutón.

“Nuestro trabajo se suma a los existentes. Todas las opciones son sin duda plausibles, y se necesitan más estudios”, concluyó Malamud.

Más información en el enlace.

[Artículo cedido por Astrofísica y Física]

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Cañones helados en Plutón. Crédito: NASA

Y la misión New Horizons de la NASA aún continúa sorprendiéndonos con las imágenes del sobrevuelo del planeta enano Plutón. En esta ocasión podemos ver grandes cañones helados en el polo norte de Plutón, en una región conocida como Lowell Regio. El mayor de ellos, en amarillo en la imagen inferior, tiene 75 kilómetros de ancho y pasa muy cerca del polo norte.

Tanto a su izquierda como derecha se pueden ver otros dos cañones con un ancho menor. Aun así tienen un ancho de 10 kilómetros. Las zonas coloreadas en rojo [imagen inferior] corresponden a enormes fosas de 70 kilómetros de ancho y 4 kilómetros de profundidad.

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Imagen coloreada de los cañones helados en Plutón. Crédito: NASA

La imagen fue tomada el 14 de julio de 2015, 45 minutos antes de la máxima aproximación al cuerpo, desde una distancia de 33.900 kilómetros. La resolución es de 680 metros por pixel. Se puede ampliar información en el artículo “The Frozen Canyons of Pluto’s North Pole” de la NASA.

 

[This post participates in Carnival of Space #448, at Everyday Spacer:
New photographs taken by New Horizons reveals huge icy canyons in the north pole of Pluto]

Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI

La “X” observable en la mayor imagen de Plutón enviada desde la misión New Horizons (NASA) marca el punto de alguna misteriosa actividad superficial.
Enviada a la Tierra el 24 de diciembre, esta imagen tomada con la Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) extiende las vistas en alta resolución de Plutón hasta el centro del Sputnik Planum, la planicie helada que conforma el lado izquierdo del “cozarón” de Plutón.
Sputnik Planum está situada en una elevación menor que la mayoría del área que la rodea, peor no es completamente plana. Su superficie está separada en celdas en polígonos de 16 a 40 kilómetros de ancho, y cuando se observa con angulos bajos de luz solar (con sombras visibles), las celdas se ven ligeramente elevadadas en los centros, con cerca de 100 metros de variación en la altura.

Los científicos de la misión creen que el patrón de estas celdas procede de procesos lentos de convención térmica de hielos dominados por nitrógeno que rellenan la Sputnik Planum. En una reserva que podría tener varios kilómetros de profundidad en varios puntos, el nitrógeno sólido es calentado en profundidad por el modesto calor interno de Plutón, que asciende en grandes burbujas. Entonces se enfriaría y se hundiría nuevamente para renovar el ciclo.

Según William McKinnon, del equipo de geología, geofísica e imagen de New Horizons, “Esta parte de Plutón está actuando como una lámpara de lava, si puedes imaginar que la lámpara de lava es tan ancha e incluso profunda como la bahía Hudson”.
Modelos con ordenador realizados por el equipo de New Horizons muestran que estas burbujas pueden evolucionar lentamente y mezclarse a lo largo de millones de años. La forma de “X” es probablemente un punto donde se unieron cuatro de estas burbujas. Numerosos puntos de unión tripes pueden ser vistos en el mosaico de LORRI.

En el margen derecho se puede ver el mosaico completo obtenido con LORRI (Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI)
Fuente de la noticia: “‘X’ Marks a Curious Corner on Pluto’s Icy Plains” de NASA.

Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI 

Científicos de la misión New Horizons de la NASA han combinado datos de dos instrumentos para crear esta imagen compuesta de la región informalmente denominada Viking Terra de Plutón.
Los datos combinados incluyen imágenes tomadas el 14 de julio de 2015 por la cámara Long Range Reconnaissance Imager (LORRI), a una distancia de 49.000 kilómetros, mostrando detalles de incluso 480 metros. Sobre el mosaico creado de imágenes de LORRI se ha incluido datos en color realzado procedentes de la cámara Ralph/Multispectral Visible Imaging Camera (MVIC), tomados 20 minutos después de la de LORRI, a una distancia de 34.000 kilómetros y una resolución de 650 metros por pixel. La imagen completa cubre 250 kilómetros.

Crédito: NASA/JHUAPL/SwRI

Los científicos han encontrado particularmente interesante los brillantes hielos de metano que han condensado en muchos bordes de los cráteres, la colección de tolinas rojo oscuro (pequeñas partículas generadas de reacciones en la atmósfera que incluyen metano y nitrógeno) en regiones bajas, como los cráteres de la zona inferior, y las colinas inclinadas en las paredes de los cráteres.

En las áreas donde el material rojizo es más grueso y la superficie aparece más difuminada, el material parece haber fluido dentro de algunos canales y cráteres. Los científicos indican que los depósitos de tolinas de tal grosor no son generalmente móviles en grandes escalas, sugiriendo que podrían haber movido con el flujo de hielo existente por debajo, o incluso a causa de los vientos de Plutón.
Fuente de la noticia: “Particles ‘Go with the Flow’ on Pluto’s Surface” de NASA.

A pocas horas del final de este año 2015, creo que es bueno mirar atrás, y recordar que noticias y eventos han sido los más destacados. Ha sido un año emocionante astronómicamente hablando. En un aspecto más personal comenzó de manera terrible. Nuestro querido Johnsy, incansable compañero y protagonista de numerosos artículos, nos dejo a finales de Enero.

Chiquitín, nunca te olvidaremos.

Cara a recordar lo más destacado del año os he preparado una colección de 12 posts, uno por cada mes, que he considerado como más destacados. Evidentemente es una elección personal, pero espero que os guste. 

Enero
Un espectacular cometa surcó el firmamento invernal. El cometa Lovejoy llegó a ser observable incluso a simple vista desde lugares poco polucionados:
Febrero
El año pasado se descubrió que además de Saturno, Júpiter, Urano y Neptuno, un TNO tenía anillos. En Febrero investigadores del IAA encontraron indicios de la existencia de anillos alrededor del centauro Quirón. Los anillos comienzan a ser habituales:
Destellos desde Vega: Posibles anillos alrededor de Quirón
Marzo
El día 20 de marzo fue posible observar un eclipse total de Sol (parcial desde España). Eso sí, allí donde la climatología lo permitió:
Fotografías del eclipse de Sol desde Valladolid

Abril
Curiosity no deja de sorprendernos. En abril se anunció el hallazgo de condiciones favorables para la formación de agua líquida transitoria en forma de salmueras en el cráter Gale:
Destellos desde Vega: Curiosity encuentra evidencias de agua salada en Marte
Mayo
Tras varios años operativo, MESSENGER nos decía adiós. Arrancábamos el mes con la última imagen enviada a la Tierra.
Última imagen tomada por MESSENGER
Junio
Tras siete meses sin contacto con Philae, el 14 de junio recibíamos una grata sorpresa. Philae había despertado de un largo sueño:
¡Philae ha despertado!!!
Julio
Sin duda alguna, durante el mes de julio la estrella indiscutible fue la sonda New Horizons, que realizó su sobrevuelo sobre el planeta enano Plutón el 14 de julio y nos envío unas magníficas imágenes del remoto cuerpo:
Primeros resultados del sobrevuelo de New Horizons a Plutón y sus lunas, presentados hoy por la NASA
Agosto
La IAU ha puesto nombre a los exoplanetas descubiertos alrededor de 20 estrellas. Una propuesta española para la estrella mu Arae:
#NameExoWorlds #YoEstrellaCervantes
Septiembre
A finales del mes la Luna se tiñó de un intenso rojo. Todos nos maravillamos con un hermoso eclipse total de Luna, visible desde España y Sudamérica:
Fotografías del eclipse de Luna obtenidas con el teléfono móvil
Octubre
El firmamento del amanecer durante este mes nos ofreció unas hermosas vistas, la alineación de los planetas Venus, Marte y Júpiter, y durante algunos días, también la Luna se unió:
Alineación planetaria visible al amanecer que no te puedes perder
Noviembre

La teoría de la Relatividad General ha cumplido 100 años. Einstein nos proporcionó una nueva forma de ver y entender el espacio-tiempo:
100 años de Relatividad General
Diciembre
Al igual que en 2014 y nuevamente por diciembre un cometa nos sorprendía. Su denominación es C/2013 US10, más conocido como Catalina, y ha sido fácilmente observable al amanecer:
Guía de observación del cometa C/2013 US10 Catalina

El año 2016 arranca de modo similar a como arrancó 2015. Con incertidumbre. Nada más comenzar 2015 entró en vigor el canon AEDE (ver artículo “Nota informativa sobre la entrada en vigor del Canon AEDE“), que ha afectado muy negativamente a esta página, al no poder enlazar páginas españolas (lo que potencialmente puede ser causa de obligación de pago de dicho canon). Ahora, 2016 arranca con la incertidumbre del denominado Snipped Tax, que apunta a ser la versión europea del canon AEDE. Si este llegase a entrar en vigor y en los mismos términos que el canon AEDE… mejor no pensar en ello.

No quiero finalizar este post sin antes agradecer todas vuestras visitas y desearos un buen comienzo de año 2016. Gracias por acompañarnos un año más. También quiero agradecer a Verónica Casanova, por toda la ayuda que ha prestado a Vega 0.0 desde que arrancó en Septiembre de 2010, y sin la cual este blog, no existiría.
¡Os deseamos una feliz noche! ¡Nos leemos el año que viene!

Crédito: NASA/Johns Hopkins U. APL/SwRI

Esta fotografía fue tomada por la misión New Horizons de la NASA el pasado mes de julio, 15 minutos antes de su máxima aproximación en el sobrevuelo del planeta enano Plutón. Los montes que aparecen a la derecha se llaman al-Idrisi Montes y están compuestos principalmente de hielo de agua.
A la derecha se puede ver una extensa planicie formada por diversos hielos, entre los cuales hay nitrógeno solidificado. Se trata de la Sputnik Planum, más conocida como el “corazón” de Plutón por su característica forma. La imagen abarca una extensión de 30 kilómetros.
Esta fotografía fue protagonista del APOD del pasado 14 de diciembre.