[Artículo cedido por Astrofísica y Física]

 

Crédito: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

 

El pasado 16 de enero la sonda Cassini fotografió a la luna Dafne de Saturno.  Dafne posee aproximadamente de 6 a 8 kilómetros de diámetro, y orbita dentro de la División Keeler un hueco  de poco más de 40 kilómetros de anchura situado en el anillo A de Saturno a una distancia media de 136.505 km y con un periodo de 0,594 días. Su descubrimiento lo anunció Carolyn Porco el 6 de mayo de 2005, pero ya se intuía su presencia gracias a las perturbaciones gravitatorias que provocaban en los anillos del planeta.
Los satélites pastores son lunas pequeñas de los planetas gigantes cuya influencia gravitatoria confina el material en algunos anillos planetarios limitando regiones muy estrechas. El material del anillo que orbita cerca del satélite pastor es normalmente enviado de nuevo sobre el anillo, otra parte del material del anillo es expulsado hacia el exterior o termina cayendo sobre el satélite pastor. Aparte de mantener a los anillos en su sitio, los satélites pastores también pueden causar las divisiones observadas en los anillos, como es el presente caso.
A continuación podéis ver más fotografías tomadas por la sonda ese mismo día de la pequeña luna y su influencia en el anillo.

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Los anocheceres de febrero, entre el final del crepúsculo y la medianoche, nos permiten ver en la eclíptica, culminando a gran altura, la constelación de TAURO, con el singular cúmulo abierto de Las Pléyades (M45), y la gigante naranja Aldebarán (Alpha Tau), el “rojo ojo del toro celeste”; y seguidamente, la constelación de GÉMINIS, con Cástor y Pólux. (Alpha y Beta Gem). Cayendo por el SO vemos los planetas Venus, Marte y Urano, en PISCIS y también en la eclíptica vemos ARIES que se oculta por el O-NO hacia medianoche.
Al Sur de la eclíptica, debajo de “los peces” vemos CETUS, “la ballena”, y debajo de “el toro” advertimos algunas de las estrellas de ERIDANO, “el río” que naciendo cerca de Rígel (Beta Ori), en los pies de ORIÓN desciende trazando un amplio arco hacia el Sur hasta desaparecer por nuestro horizonte meridional.
ORIÓN destaca en el cielo de invierno por su característico “cinturón” que alinea de izquierda a derecha a AlnitakAlnilam y Mintaka (Zeta, Épsilon y Delta Ori ); por encima del cinturón vemos la dorada Betelgeuse (Alpha Ori); hacia el SE, nos encontraremos con la estrella más brillante del firmamento nocturno, Sirio (Alpha CMa) en la constelación del CAN MAYOR, y hacia el Este de Betelgeuse al otro lado de la Vía Láctea, la estrella principal del CAN MENOR, Proción (Alpha CMi). Estas 3 estrellas conforman el popular asterismo de “el triángulo de invierno
Nebulosa de Orión M42. Foto cortesía  de Iñaki Taboada
En ORIÓN, debajo del cinturón, con un pequeño telescopio podremos admirar la brillante Nebulosa de Orión (M42).
También tras el crepúsculo, por el Este vemos levantarse la pequeña constelación de CÁNCER, perseguida por LEO, y más tarde, cerca de medianoche, por el E-SE las primeras estrellas de la constelación de VIRGO que traen consigo al gigante gaseoso Júpiter y sus lunas.
Por el cénit, al final del crepúsculo ya advertimos a Capella (Alpha Aur) en la constelación de AURIGA.
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Las tempranas puestas de Sol en enero nos permiten ver numerosas constelaciones en la eclíptica; todavía, y desde el final del crepúsculo distinguimos las tenues estrellas de las constelaciones otoñales; las de ACUARIO, ocultándose por el SO entre las que encontramos a Venus y Marte, y las evasivas de PISCIS que se llevarán el planeta Urano hacia medianoche. Al final del crepúsculo vemos culminar a Hamal, (Alpha Ari) la estrella principal de la pequeña constelación de ARIES, que pasa desapercibida a la derecha de la más llamativa Aldebarán (Alpha Tau) una gigante roja y estrella principal de TAURO, que también podemos ver culminando a gran altura antes de medianoche. También podemos llegar a ver emergiendo por el horizonte oriental a las de primavera, CÁNCER, LEO, y alrededor de la medianoche, los brazos de la doncella VIRGO.Aunque durante el crepúsculo tal vez advirtamos todavía las estrellas del Triángulo de Verano hundiéndose por el NO, los anocheceres de enero son idóneas para disfrutar de la observación de las constelaciones de invierno con sus brillantes estrellas que ya han comenzado a atraer nuestra atención en diciembre. Destaca sobre todas la estrella Sirio (Alpha CMa), la principal del CAN MAYOR y la estrella más brillante del firmamento nocturno; que junto con Betelgeuse (Alpha Ori) la gigante roja en el hombro de ORION, el cazador, y Proción (Alpha CMi), la principal del CAN MENOR, conforman el conocido como Triángulo de Invierno, asterismo que vemos culminar a medianoche.
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A pocas horas del final de este año 2016, creo que es bueno mirar atrás, y recordar que noticias y eventos han sido los más destacados. Ha sido un año emocionante sobre todo en el terreno personal, pero también astrónomicamente hablando. Cara a recordar lo más destacado del año os he preparado una colección de 12 posts, uno por cada mes, que he considerado como más destacados. Evidentemente es una elección personal, pero espero que os guste.

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La saga de novelas Dune, escrita por Frank Herbert a partir de 1965 describe un futuro donde una humanidad esparcida por las estrellas, depende económica y políticamente de una sustancia, denominada especia y cuyo origen está en un desértico mundo denominado Arrakis. En este Universo Dune, gobernado por un emperador, las diferentes familias gobiernan los diversos mundos que lo componen.
Pues bien, para los amantes (entre ellos yo mismo) de esta saga (14 libros [1]) va dedicado este artículo. En Titán, el mayor satélite de Saturno (para más información puedes consultar el artículo “Titán. Principal satélite de Saturno“) existen diversas características geológicas superficiales que reciben nombre de alguno de los mundos de la saga (enlace a la IAU -International Astronomical Union-). Si también eres fan del Señor de los Anillos el artículo “Gandalf ya tiene sus colinas en Titán“, de Astrofísica y Física te gustará.

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CONSTELACIONES, ESTRELLAS BRILLANTES y PLANETAS VISIBLES A SIMPLE VISTA EN 2016

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Con el cambio del horario de verano al de invierno y con los ocasos adelantados, los anocheceres se han alargado, y mediado el otoño ya advertimos cómo el círculo máximo de la eclíptica se alza y muestra sus constelaciones cada vez a mayor altura según pasan los días, lo que también advertimos cada noche cuando van pasando las horas y se adentra la madrugada.
Tras el crepúsculo podemos ver culminando en la eclíptica la constelación de ACUARIO, en la que, aunque no brillan mucho, destacamos Sadalmelik (Alpha Aqr) y Sadalsuud (Beta Aqr), y debajo de ellas nos llamará la atención la brillante Fomalhaut (Alpha PsA), en el PEZ AUSTRAL. Una hora después tendremos que agudizar la vista para ver las tenues estrellas de la constelación de PISCIS. También tras el crepúsculo podemos ver culminando a gran altura la constelación de PEGASO.

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19 Oct / 2016

La sombra de Pan

Pan sobre los anillos de Saturno

Crédito: NASA/JPL/Space Science Institute

La iluminación creada a medida que Saturno se acercaba a su equinoccio en agosto de 2009 permitía que las lunas que orbitan cerca del plano de los anillos ecuatoriales del planeta proyectasen sus sombras sobre los mismos. Estas escenas son posibles únicamente durante unos pocos meses antes y después del equinoccio de Saturno, lo que ocurre aproximadamente una vez cada 15 años terrestres.

En la fotografía que compartimos, que fue tomada por Cassini el 28 de junio de 2009, la luna Pan proyectaba una larga sombra sobre el anillo A. Además tres estrellas son visibles a través de los anillos. La imagen fue tomada a unos 51º sobre el plano ecuatorial, a una distancia de 1,4 millones de kilómetros de Pan, y en un ángulo de 80º entre la nave, Pan y el Sol. La resolución es de 8 kilómetros por píxel.

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Crédito: NASA/JPL

La imagen superior fue tomada el pasado 21 de julio por la sonda Cassini. ¿Eres capaz de localizar en dicha imagen al pequeño satélite Prometeo?

 

Este satélite, descubierto en 1980 por la Voyager 1 a la par que Pandora, es un pequeño cuerpo cubierto de cráteres (aunque menos que Pandora) y que tiene una forma irregular de dimensiones 150x100x70 kilómetros. Se encuentra orbitando a Saturno en una órbita también situada en el Anillo F, aunque a diferencia de Pandora, en el límite interior. Está a 140.000 kilómetros completando una órbita cada 0,6 días. Pocos datos más se tienen de este cuerpo.

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CONSTELACIONES, ESTRELLAS BRILLANTES Y PLANETAS EN OCTUBRE 2016

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En los anocheceres de este mes, con las últimas luces del crepúsculo vespertino, podemos ver culminando en la eclíptica y a baja altura la constelación de CAPRICORNIO, en la que destacan las estrellas Prima Giedi (Alpha1 Cap) y Secunda Giedi (Alpha2 Cap) en los cuernos de la Cabra-Pez; y más tarde, antes de la medianoche, es la constelación de ACUARIO con su estrella principal Sadalmelik (Alpha Aqr) la que vemos culminar muy cerca del ecuador celeste; debajo de ella, nos llamará la atención la brillante Fomalhaut (Alpha PsA), la estrella principal de la constelación del PEZ AUSTRAL.

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Os presentamos la famosa estructura atmosférica del polo norte de Saturno, conocida como el Hexágono, por su peculiar forma.

Esta característica atmosférica del planeta de los anillos fue descubierta en 1980/1981 por las sondas Voyager I y Voyager II, está situada en una latitud 78º norte y cada lado tiene una longitud de 13.800 kilómetros, superior al tamaño de nuestro planeta.

En el siguiente artículo podéis encontrar más información sobre un estudio realizado por varios investigadores españoles en 2014: “El Grupo de Ciencias Planetarias de la UPV publica un estudio sobre el Hexágono de Saturno“.