Esta charla pertenece a la sesión de Física del evento de divulgación científica Desgranando Ciencia. Y el conferenciante, el siempre grande Pablo Santos Sanz. Muchas felicidades Pablo por tu gran trabajo.

26 Ene / 2015

El TNO Sedna

Sedna (con el número 90377 de cuerpos menores y también conocido como 2003 VB12) fue descubierta por el equipo liderado por Mike Brown en Noviembre de 2003. Se trata sin duda alguna, de un objeto peculiar y extraño en nuestro Sistema Solar.
Su superficie muestra una acentuada tonalidad rojiza en el visible (la mayor del Sistema Solar). Análisis espectroscópicos apuntan que la superficie de Sedna tiene una composición similar a otros TNOs, principalmente agua (máximo un 70% de la superficie), metano (máximo un 60% de la superficie) y nitrógeno (quizás un 10% de la superficie) en forma de hielo. Pero las observaciones ofrecen otras conclusiones interesantes. Por ejemplo el análisis de su superficie, tanto en color como espectro, indica que es una superficie muy homogénea y probablemente con pocos impactos de otros cuerpos. El albedo de su superficie es de 0,32, lo que ofrece una estimación para el tamaño de unos 1.000 kilómetros, confirmado por posteriores observaciones con el telescopio espacial Herschel. Se estima una densidad media de 2 gramos por centímetro cúbico.

El análisis de la curva fotométrica de Sedna apuntó inicialmente a un periodo rotacional largo, de entre 20 y 50 días. Este periodo de rotación solo se podía explicar en base a la existencia de algún compañero no observado que lo frenase. Sin embargo, mediciones posteriores arrojaron un valor de 10 horas. También existe la posibilidad de que Sedna posea una atmósfera y calor interno de origen radiactivo, permitiendo la existencia de un océano líquido debajo de su superficie de hielo.Su órbita presenta un afelio extremadamente alejado del Sol, sobre una 937 UA (32 veces más alejado del Sol que la que tiene Neptuno). Esta peculiaridad orbital, convierten a Sedna en el objeto más distante (aunque actualmente está a menos de 100 UA de distancia), a excepción de los cometas de largo periodo, del Sistema Solar. Sin embargo, en el perihelio llega a 76 UA del Sol. Dada su órbita elongada, Sedna necesita 11.400 años para completarla.

Si bien el MPC (Minor Planet Center) clasifica a Sedna como una cuerpo del disco disperso, diversos astrónomos han sugerido que se trataría del primer cuerpo conocido de la nube de Oort (de la zona más interna). Otra propuesta es la de clasificarlo con algunos otros cuerpos de características orbitales similares (2000 CR105), perteneciente a una región denominada disco disperso extendido. Incluso hay propuestas tan dispares sobre el origen de su órbita como la posibilidad de ser un cuerpo alterado por el paso próximo en el pasado de una estrella, la existencia de algún cuerpo de un tamaño similar a la Tierra a 1000 UA (No confundir con las propuestas carentes de demostración alguna de los cuerpos llamados Nibiru o Némesis) o que se formo a partir de colisiones de planetesimales que tenían muy alta velocidad. Pero de momento todo esto son modelos y especulaciones, que necesitarán años para ser refutadas o aceptadas.

Trayectoria de New Horizons. Crédito: NASA/JPL

Sin duda el año que acaba de finalizar ha sido el año de la misión Rosetta al cometa 67P. Este que arranca -2015- será salvo sorpresas, el año de la misión New Horizons de la NASA. Esta misión llegará a su objetivo principal, el planeta enano Plutón, el próximo mes de Julio. Será la primera vez que una nave visite este lejano cuerpo. Y no se detendrá allí, pues continuará su viaje para estudiar el Cinturón de Kuiper, una región más allá de Neptuno y que está poblada por cuerpos helados.
Un largo viaje
La New Horizons, una sonda de 478 kilogramos, fue lanzada a bordo de un cohete Atlas V551 desde Cabo Cañaveral (Florida, EEUU) el 19 de enero de 2006. Tras 8 horas y 35 minutos de viaje sobrepasó la órbita de la Luna, a una distancia de 184737 kilómetros. Era su primer hito de un largo viaje.

Trayectoria de New Horizons. Crédito: NASA/JPL

El 7 de abril de 2006 sobrepasó la órbita de Marte, y el 28 de febrero del siguiente año, llegó a Júpiter. En esta ocasión se aproximó al gigante gaseoso para usar su gravedad como forma de corregir su trayectoria y ganar velocidad. No fue hasta el 8 de junio de 2008 cuando sobrepasó la órbita de Saturno. El 18 de marzo de 2011 sobrepasó la órbita de Urano. El pasado 25 de agosto cruzó la órbita de Neptuno. Días antes de cruzarla, el 10 de julio, tomó fotografías de gigante de hielo y su principal satélite, Tritón.

Ahora, está a tan poco más de 7 meses de alcanzar su objetivo, Plutón. Si todo sale según lo previsto, la máxima aproximación ocurrirá el 14 de julio de 2015. Tras el encuentro con Plutón, comenzará un viaje aún más largo, hacia el Cinturón de Kuiper. Este viaje está previsto que dure del año 2016 al 2020. Durante dicho viaje intentará visitar dos cuerpos de esta región, cuyos diámetros de ser posible, estarán entre los 40 y 90 kilómetros. El objetivo es recoger el mismo conjunto de datos que los que se tomen de Plutón.
El encuentro con Plutón
Cinco meses antes de la máxima aproximación comenzarán las observaciones. Se estima que diez semanas antes las imágenes tomadas por la misión excedan por mucho en resolución y calidad a las del propio Telescopio Espacial Hubble (HST). No será hasta cuatro semanas antes cuando comience en estudio diario.

Aproximación a Plutón y Caronte por New Horizons. Crédito: NASA/JPL

El 14 de julio ocurrirá la máxima aproximación a Plutón, pasando a tan sólo 10.000 kilómetros del centro de Plutón, a una velocidad de 14 kilómetros por segundo. 14 minutos después hará su máxima aproximación al principal satélite del planeta enano, Caronte, a unos 27.000 kilómetros. A partir de este momento observará una serie de interesantes fenómenos. 36 minutos después de su máxima aproximación a Caronte, New Horizons será capaz de observar un eclipse de Sol por Plutón, un minuto más tarde observará como eclipsa a la Tierra y unos 84 minutos más tarde, el eclipse del Sol y la Tierra por Caronte.
Tras estos momentos seguirá realizando estudios durante otras cuatro semanas, y está prevista la recepción de todos los datos recogidos nueve meses después. A partir de aquí silencio hasta su próximo objetivo en el Cinturón de Kuiper.


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El Dr. Pablo Santos Sanz, investigador del Instituto Astrofísico de Andalucia (IAA), nos enseña que son los Objetos Trans-Neptunianos (TNOs), sobre los cuales realiza sus investigaciones y que le valió recibir el premio SEA-SF2A en 2013. [Fuente del vídeo: SEA]
17 Sep / 2014

Eris. Planeta enano

Eris además de ser un TNO, es también un planeta enano. Además, de los planetas enanos, es el de mayor masa (un 27% más de masa que Plutón) y el noveno cuerpo más masivo que orbita alrededor del Sol. Eris fue descubierto en Enero de 2005 por Mike Brown y su equipo. Su descubrimiento causo que en 2006 la IAU (International Astronomical Union) se reuniese para redefinir el concepto de planeta, cuya consecuencia más destacada fue el cambio de categoría de Plutón de planeta a planeta enano.
Tiene un diámetro estimado de 2326 kilómetros, ligeramente superior al de Plutón. Si bien, debido a los márgenes de error en las medidas, aún no se puede confirmar que así sea. La masa de Eris se pudo estimar gracias al descubrimiento de un satélite llamado Dysmonia. Se ha detectado presencia de metano helado, al igual que tiene Plutón y Tritón. Se estima que la temperatura en su superficie rondará los -240 grados centígrados. El índice de color de su superficie medido apunta a un tono grisáceo. Medidas de su albedo indican un valor muy alto: 0,96. Este valor solo es superado por el satélite de Saturno Encelado y posiblemente sea debido por la evaporación de depósitos de metano.
Eris pertenece a los cuerpos situados en el disco disperso, si bien hay teorías que apuntan a que originalmente estaba dentro del cinturón de Kuiper, siendo posteriormente desplazado debido a la interacción gravitatoria con Neptuno durante la formación del Sistema Solar. Su órbita es muy excéntrica llegando en el perihelio (el próximo está previsto en el año 2.256) a una distancia de 37,9 UA, aunque actualmente se encuentra a más de 96 UA del Sol. Su órbita, que completa en 557 años, tiene una elevada inclinación orbital.
La observación de este cuerpo requiere el uso de CCDs y telescopios de como mínimo 200 o 300 mm, daba su magnitud aparente actual: +18,7. Si bien, para los aficionados esta magnitud es débil, para medios profesionales es totalmente asequible. El tardar tanto en ser descubierto ha sido causado por su alta inclinación orbital, que lo aleja de la región de la eclíptica (justamente donde se suele observar cara a descubrir nuevos cuerpos del Sistema Solar).
16 Jun / 2014

¿Qué es un TNO?

[Este artículo participa en la edición LIII del Carnaval de la Física que se celebra en este mismo blog]

Un TNO es un objeto Trans-Neptuniano (Trans-Neptunian Object). Por este se entiende, cualquier objeto del Sistema Solar cuya órbita esté situada a una distancia media superior a la de Neptuno. El más popular y primero en ser descubierto, es Plutón. Plutón inicialmente fue considerado planeta y posteriormente, reclasificado en 2006 por la IAU como planeta enano. De él, hablaremos más adelante.
Desde el descubrimiento de Plutón en 1930, no se descubrió ningún cuerpo más hasta 1992 (a excepción de Caronte, principal satélite de Plutón). Este año se descubrió el cuerpo llamado 1992 QB1. En l actualidad se conoce la existencia de unos 2000, con tamaños entre 50 y más de 2.000 kilómetros. De todos ellos, los más conocidos son (además de Plutón) Eris, Makemake, Haumea (también conocido como Ataecina, nombre asignado por el equipo descubridor) y Sedna.

Esta región de nuestro Sistema Solar, está dividida principalmente en tres regiones: el cinturón de Kuiper, el disco disperso y la nube de Oort. Dentro del cinturón de Kuiper, la distancia de los cuerpos varía de las 30 UA a las 55 UA. Los cuerpos dentro de esta región se clasifican en cuerpos en resonancia orbital con Neptuno (los que están en resonancia 1:2 se llaman twotinos, mientras que aquellos con resonancia 2:3 se denominan plutinos, ya que el cuerpo mayor con estas características es Plutón) y en cuerpos sin dicha resonancia (llamados cubewanos). En la región del disco disperso, más allá del cinturón de Kuiper, los cuerpos presentan órbitas irregulares.
En el gráfico de este post, se puede ver su distribución en las diferentes regiones. Es imposible hablar de todos, por lo que únicamente hablaremos de los más destacados.
Plutón

El TNO más popular es, sin duda alguna Plutón. Plutón está clasificado como planeta enano. Descubierto en 1930 por el norteamericano Clyde Tombaugh , fue clasificado como planeta hasta 2006, año en el que ante el aumento de cuerpos descubiertos (sobre todo de Eris), la IAU (International Astronomical Union) creo una nueva clasificación de los cuerpos, y Plutón fue reclasificado como planeta enano. 

Se trata de una cuerpo de 2.306 kilómetros de diámetro y cuya composición primaria es hielo y roca, muy similar a otros cuerpos en la misma región (Cinturón de Kuiper). Tiene una sexta parte de la masa de la Luna y la tercera parte de su volumen. Su densidad ronda los 2 gramos por centímetro cúbico. Dicha densidad indica una composición interna de 50% a 70% de roca, y 30% a 50% de hielo. Actualmente se cree que estarían ambos materiales diferenciados en un núcleo rocoso y un manto de hielo. Su albero varía entre 0,50 y 0,66 (debido a la excentricidad orbital). La temperatura, medida mediante técnicas de radioastronomía, podría rondar los -230 grados centígrados.
La atmósfera podría ser únicamente una fina capa, compuesta principalmente de un 98% de nitrógeno en forma de hielo, y trazas de monóxido de carbono y metano. Curiosamente, la mayor concentración de metano se encuentra en la región que apunta a su satélite Caronte. Según observaciones realizadas por el telescopio espacial Hubble, muestra variaciones atmosféricas debidas a fenómenos de condensación y sublimación por variaciones estacionales (causadas por la gran excentricidad orbital y una gran inclinación del eje de rotación). La existencia de la atmósfera de Plutón fue descubierta en 1988, mediante la observación de ocultaciones de estrellas por Plutón.
A nivel orbital, esta es muy excéntrica. Tanto que varía entre 30 y 49 UA (en ocasiones está más cerca del Sol que Neptuno). Tarda en completarla 248 años. También posee una inclinación respecto a la eclíptica muy elevada: 17 grados. Otra característica orbital muy importante es su relación con la de Neptuno. Aunque por su excentricidad, en ocasiones está más cerca del Sol que Neptuno, ambos cuerpos no colisionarán. Pero el rasgo principal es que se encuentra en resonancia orbital con dicho planeta, a razón de 3:2. De este modo, cada tres órbitas de Neptuno, Plutón realiza dos. En la región del cinturón de Kuiper, no es el único cuerpo que presenta dicha resonancia. Dado que es el mayor de aquellos que la presentan, dichos cuerpos se llaman plutinos.
Plutón tiene 5 satélites conocidos. El principal, Caronte, fue descubierto en 1978. Dado el gran tamaño de Caronte en comparación con Plutón, en ocasiones hay estudios que lo proponen como un sistema binario (en concreto el baricentro orbital del sistema, está fuera de ambos cuerpos). Posteriormente en 2005 se descubrieron Nix e Hydra. Posteriormente en 2011 y 2012, fueron descubiertos otros dos. Para más información sobre los satélites de Plutón se pueden visitar la serie de artículos sobre otros satélites del Sistema Solar, publicados en este mismo blog.
De momento las observaciones más detalladas de este cuerpo proceden de las imágenes tomadas por el telescopio espacial Hubble. En 2015 está previsto que la misión New Horizons lo visite y aporte datos de gran valor sobre Plutón. Su observación con telescopios amateur es muy complicada, debido a su baja magnitud aparente (cerca de la +14). Para observaciones visuales, requiere mínimo un telescopio de 200 mm y cielos extremadamente transparentes. Con las modernas CCDs, la tarea es más sencilla. Sin embargo, no es posible observar un disco aparente, debido a que su tamaño angular es extremadamente pequeño: 0,11″.
Eris

Eris además de ser un TNOs, es también un planeta enano. Además, de los planetas enanos, es el de mayor masa (un 27% más de masa que Plutón) y el noveno cuerpo más masivo que orbita alrededor del Sol. Eris fue descubierto en Enero de 2005 por Mike Brown y su equipo. Su descubrimiento causo que en 2006 la IAU (International Astronomical Union) se reuniese para redefinir el concepto de planeta, cuya consecuencia más destacada fue el cambio de categoría de Plutón de planeta a planeta enano.

Tiene un diámetro estimado de 2326 kilómetros, ligeramente superior al de Plutón. Si bien, debido a los márgenes de error en las medidas, aún no se puede confirmar que así sea. La masa de Eris se pudo estimar gracias al descubrimiento de un satélite llamado Dysmonia. Se ha detectado presencia de metano helado, al igual que tiene Plutón y Tritón. Se estima que la temperatura en su superficie rondará los -240 grados centígrados. El índice de color de su superficie medido apunta a un tono grisáceo. Medidas de su albedo indican un valor muy alto: 0,96. Este valor solo es superado por el satélite de Saturno Encelado y posiblemente sea debido por la evaporación de depósitos de metano.
Eris pertenece a los cuerpos situados en el disco disperso, si bien hay teorías que apuntan a que originalmente estaba dentro del cinturón de Kuiper, siendo posteriormente desplazado debido a la interacción gravitatoria con Neptuno durante la formación del Sistema Solar. Su órbita es muy excéntrica llegando en el perihelio (el próximo está previsto en el año 2.256) a una distancia de 37,9 UA, aunque actualmente se encuentra a más de 96 UA del Sol. Su órbita, que completa en 557 años, tiene una elevada inclinación orbital.
La observación de este cuerpo requiere el uso de CCDs y telescopios de como mínimo 200 o 300 mm, daba su magnitud aparente actual: +18,7. Si bien, para los aficionados esta magnitud es débil, para medios profesionales es totalmente asequible. El tardar tanto en ser descubierto ha sido causado por su alta inclinación orbital, que lo aleja de la región de la eclíptica (justamente donde se suele observar cara a descubrir nuevos cuerpos del Sistema Solar).
Ataecina o Haumea

Este TNO, que también esta clasificado como planeta enano fue descubierto por un equipo español liderado por J.L. Ortiz y entre cuyos miembros se encontaba Pablo Santos, desde Sierra Nevada. El equipo español propuso Ataecina como nombre para este nuevo cuerpo. Sin embargo, por una injusta decisión de la IAU (International Astronomical Union), se decidió llamarle Haumea, nombre propuesto por el equipo de Mike Brown. Los que visitáis habitualmente este blog ya conoceréis mi determinación a que se conozca el que debería ser su nombre, Ataecina. Así pues, en este blog siempre se hace referencia tanto al nombre de Ataecina (el que debería ser) como al de Haumea (según decisión de la IAU).

En base al análisis de la curva de luz, se estima que la forma de Ataecina es la de un elipsoide, cuyo eje mayor es el doble que el menor. No hay datos con precisión suficiente para estimar su tamaño, pero algunas medidas apuntan a un tamaño de 2000x1500x1000 kilómetros, lo que le situaría con un tamaño cercano al de Plutón, al menos en su eje mayor. No obstante otras observaciones realizadas con los telescopios espaciales Herschel y Spitzer apuntan a no más de 1400 kilómetros. Será necesario esperar a observar la ocultación de alguna estrella por este cuerpo (con la medición de los tiempos de la ocultación desde diferentes puntos de la Tierra, permitiría levantar su silueta con los tamaños correctos). Pero no es su única característica destacable. Además tiene una muy alta densidad (superior a 2,6 gramos por centímetro cúbico), una rápida rotación sobre su propio eje (estimada en unas 3,9 horas), posee dos satélites (Hi’iaka y Namaka -ver posts sobre otros satélites del Sistema Solar-) y un alto albedo (0,71). Estas características parecen ser fruto de una gran colisión con otro cuerpo. También se cree que podría tratarse de un cuerpo rocoso, cuya superficie sería una delgada capa de hielo de agua. En 2009 se logró observar un área de tono rojizo oscuro en contraste con la intensidad clara del resto del cuerpo, pudiendo ser el resto de un impacto.
Su órbita posee una resonancia 7:12 con Neptuno y en el perihelio se acerca bastante a la órbita de Neptuno: 35 UA (actualmente está a unas 50 UA). Su periodo orbital es de 283 años con una inclinación orbital de 28 grados.
Para su observación, al igual que con Eris necesitaremos CCDs y aperturas mínimas de 200 a 300 mm, si bien es algo más brillante, con una magnitud aparente de +17,3.
Makemake

Al igual que Plutón, Eris y Haumea, Makemake (también conocido como 2005 FY9) es también un planeta enano. Se trata del cuerpo de mayor tamaño del Cinturón de Kuiper, con un 66% del tamaño de Plutón. Fue descubierto en Marzo de 2005 por el equipo de Mike Brown. Makemake pertenece al cinturón de Kuiper y se encuentra en resonancia 11:6 con Neptuno. Su masa es equivalente 0,0005 veces la terrestre y tiene una densidad media de 2 gramos por centímetro cúbico.

Según medidas realizadas con el telescopio espacial Spitzer, Makemake podría tener un diámetro entre 1360 y 1480 kilómetros. Su superficie, con un albedo superior a 0,78 y que presenta una tonalidad rojiza en el visible, está cubierta de metano (en forma de granos de tamaños cercanos a 1 centímetro), etano y nitrógeno helado (aunque en cantidades muy pequeñas). Makemake rota sobre su propio eje en 7,7 horas y su temperatura superficial podría rondar los -240 grados centígrados. Mediciones en el infrarrojo apuntan a que la superficie de Makemake no es homogénea, pues el albedo varía desde 0,78 a incluso 0,12 en algunas regiones (un 5% de la superficie del cuerpo).
Otra característica destacable de Makemake es la posible existencia de atmósfera similar a la de Plutón en su perihelio, compuesta principalmente de nitrógeno.
Su órbita, con una excentricidad de 0,16, la completa en 310 años y actualmente está camino de alcanzar su afelio (a 53 UA). El perihelio se encuentra a 45 UA. Al igual que ocurrió con Eris, su elevada inclinación orbital (29 grados) hizo que se tardase más en descubrir por su alejamiento de la eclíptica (región a donde se suele observar en las búsquedas de nuevos cuerpos del Sistema Solar).
Para su observación necesitaremos CCDs y aperturas de 200mm, ya que tiene una magnitud aparente de +16,7.
Huya

Huya (también denominado 2000 EB173) fue descubierto en el año 2000 por Ignacio Ferrín, asignándole la IAU el nombre definitivo en el año 2003.

Su tamaño, según observaciones realizadas con el telescopio espacial Spitzer, rondaría los 440 kilómetros, y tendría un albedo muy bajo, cercano a 0,05. Presenta en el visible una tonalidad roja, lo que sugiere la existencia de materiales orgánicos en su superficie, además de agua en forma de hielo y algunos silicatos. No existen observaciones lo suficientemente precisas para determinar su periodo de rotación, si bien, algunas indican que rondaría las 13 horas. En su superficie la temperatura es de -230 grados centígrados.
Actualmente se encuentra a 28,7 UA del Sol (más cerca del Sol que Neptuno) y llegará al perihelio (situado a 28,5 UA) en 2015. El afelio se encuentra a 50 UA y su órbita, que es completada en 247 años, tiene una excentricidad de 0,28. Huya se encuentra en resonancia orbital de 2:3 con Neptuno, por lo que está clasificado como un plutino. La inclinación orbital, de 15 grados, es inferior que por ejemplo Eris o Makemake.
Para observarlo necesitaremos usar CCDs con aperturas de 300 mm, debido a su magnitud aparente, que ronda la +19,3.
[Este artículo participa en la edición LIII del Carnaval de la Física que se celebra en este mismo blog]
14 Jun / 2014

Logos y Zoe

Logos y Zoe, son dos TNOs peculiares. Logos (también conocido como 1997 CQ29 y con número de cuerpo menor 58534) fue descubierto en Febrero de 1997 por C. Trujillo. Por su lado, el que se podría considerar satélite, Zoe (cuya designación provisional fue S/2001 (58534) 1), fue descubierto en Noviembre de 20012 por un equipo de astrónomos liderado por K. Noll, usando el telescopio espacial Hubble.
Logos destaca por su satélite, Zoe, de gran tamaño en comparación con Logos. Mientras que Logos tiene un diámetro estimado de 77 kilómetros, Zoe  podría tener 66 kilómetros. Esto hace que se tenga que considerar Logos como un sistema doble de TNOs, junto con Zoe. Logos y Zoe orbitan alrededor de su baricentro en una órbita ligeramente elíptica, cuyo semieje mayor es de 8217 kilómetros y que se completa en 310 días. Gracias al estudio de como se comporta el sistema, se estima que la densidad media es de 1 gramo por centímetro cúbico.

Por sus características orbitales están situados en la región del cinturón de Kuiper. El afelio es de 50,5 UA, mientras que el perihelio los acerca a 39,7 UA del Sol. La órbita de este sistema binario tiene una excentricidad de 0,12, una inclinación de 2,9 grados y es completada en 303 años.

Crédito: ESA/Herschel/PACS/SPIRE/Phys.org

El Telescopio Espacial Herschel de la ESA ha presentado los resultados de su estudio de TNOs tras 4 años de misión. En total ha estudiado 132 de estos cuerpos (actualmente se conocen unos 1.400) y ha aportado datos como el albedo o el tamaño. En el gráfico superior se puede ver un resumen del mismo. En el caso del color asociado a cada cuerpo, representa el albedo del mismo. Aquellos que son de tonalidad marrón apuntan a un albedo bajo y por lo tanto materiales oscuros en la superficie. Los que son blancos indicarían un albedo alto y por lo tanto hielos superficiales.
Estos resultados pertenecen al estudio conocido como “TNOs are cool: A survey of the trans-Npetunian region“. En este proyecto participa el doctor Pablo Santos (Instituto Astrofísico de Andalucia, IAA) y hace unos dos años (marzo de 2012) ya aportó un resumen del progreso del mismo en este blog. Os recomiendo este artículo donde podréis profundizar en la investigación: ““TNOs are cool”: Caracterización de 15 Objetos Trans-Neptunianos“.

Un TNO es un objeto Trans-Neptuniano. Por este se entiende, cualquier objeto del Sistema Solar cuya órbita esté situada a una distancia media superior a la de Neptuno. El más popular y primero en ser descubierto, es Plutón. Plutón inicialmente fue considerado planeta y posteriormente, reclasificado en 2006 por la IAU como planeta enano. De él, hablaremos más adelante.
Desde el descubrimiento de Plutón en 1930, no se descubrió ningún cuerpo más hasta 1992 (a excepción de Caronte, principal satélite de Plutón). Este año se descubrió el cuerpo llamado 1992 QB1. En l actualidad se conoce la existencia de unos 2000, con tamaños entre 50 y más de 2.000 kilómetros. De todos ellos, los más conocidos son (además de Plutón) Eris, Makemake, Haumea (también conocido como Ataecina, nombre asignado por el equipo descubridor) y Sedna.
Esta región de nuestro Sistema Solar, está dividida principalmente en tres regiones: el cinturón de Kuiper, el disco disperso y la nube de Oort. Dentro del cinturón de Kuiper, la distancia de los cuerpos varía de las 30 UA a las 55 UA. Los cuerpos dentro de esta región se clasifican en cuerpos en resonancia orbital con Neptuno (los que están en resonancia 1:2 se llaman twotinos, mientras que aquellos con resonancia 2:3 se denominan plutinos, ya que el cuerpo mayor con estas características es Plutón) y en cuerpos sin dicha resonancia (llamados cubewanos). En la región del disco disperso, más allá del cinturón de Kuiper, los cuerpos presentan órbitas irregulares.


Durante los últimos días no han sorprendido los descubrimientos de un sistema de anillos en torno a un centauro y de un nuevo objeto  enel disco disperso. Pero los descubrimientos referentes al Sstema Solar no han terminado aquí. Se acaba de descubrir lo que probablemente sea uno de los cuerpos más grandes del Cinturón de Kuiper, es decir, un nuevo planeta enano que los científicos han denominado 2013 FY27.
Este objeto es el noveno cuerpo más brillante que se ha encontrado tras la órbita de Neptuno, tras Eris, Plutón, Makemake, Haumea,
Sedna, 2007 OR10, Orcus , y Quaoar. Todavía no tenemos muchos datos acerca de 2013 FY27,pero los científicos estiman que podría tener un diámetro de unos 900 kilómetros, los suficientes como para clasificarlo como planeta enano.
2013 FY27 fue descubierto por Scott Sheppard y Chad Trujillo en la misma encuesta que les permitió encontrar a VP113, el segundo Sedna. 2013 FY27 se encuentra actualmente a unas 80 unidades astronómicas del Sol, es decir, a una distancia similar de VP113, por lo que es uno de los objetos más distantes del Sistema Solar que se han podido observar. Es una pena que el descubrimiento de VP113 haya tenido un gran eco en los medios de comunicación, euforia que no ha continuado con 2013 FY27.
Órbita de 2013 FY27. Algunos de los elementos orbitales de 2013 FY27 son: semieje mayor 59
UA; excentricidad 0,40 , la inclinación 33,1 ° perihelio 36 UA; período
orbital 450 años.

Lo que hacía de VP113 un cuerpo inusual era su órbita, no su actual distancia al Sol. Aunque se encuentra a una del Sol similar a la de 2013 FY27, la diferencia con este posible planeta enano, es que nunca se acercará a nuestra estrella más de 80 U.A. Sin embargo, 2013 FY27 se encuentra cerca de su afelio, su punto más lejano del Sol. A medida que se acerque a nuestra estrella se aproximará a la órbita de Neptuno. Esto hace que la órbita de 2013FY27 sea más parecida a la de Eris que a la de Sedna.
Comparación de las órbitas de 2013 FY27, 2012 VP113, y Eris
Todavía no hay mucha información sobre 2013FY27, pero los científicos creen que es un cuerpo redondo que podría estar cubierto por capas de hielo. Actualmente cuenta con una magnitud de 22, lo que lo sitúa lejos de las encuestas de búsqueda de TNOs habituales que alcanzan hasta la magnitud 21. Debido a las leyes de Kepler, los cuerpos se mueven más lentamente en su afelio, por ellos los TNOs pasan mucho más tiempo alejados del Sol y de nuestros instrumentos de observación, que en sus puntos más cercanos, o perihelios, donde son más visibles. Por este motivo, los investigadores creen que todavía hay muchos objetos de este tipo por descubrir. Y lo mismo ocurre con los cuerpos de la nube de Oort interior. Si Sedna y VP113 se encontraran en sus afelios, serían invisibles para nuestros instrumentos. Así que del mismo modo, los científicos están convencidos de que podría haber grandes cuerpos orbitando a distancias cercanas a sus afelios, incluso del tamaño de la Tierra, ya que esta lejanía los haría invisibles a los equipos de observación actuales.

Pero las grandes noticias del Sistema Solar no terminan aquí. Aunque todavía está sin confirmar, es posible que en esta investigación se haya descubierto otro posible planeta enano, denominado 2013
FZ27. Con un diámetro estimado de 761 kilómetros, si su albedo es del 15%; ó 950 kilómetros si su albedo es similar al de Varda; e incluso 1.500 kilómetros si su albedo es como el de Salacia. Os iremos informando…

Más información en el enlace.

Y con esta tercera entrega, finalizamos la serie de artículos dedicados a estos interesantes objetos, los TNOS. Únicamente hemos estudiado ocho, y hemos dejado sin incluir muchos y muy importantes. Sin duda alguna, en el futuro, volveremos con esta clase de objetos. Finalicemos con Quaoar, Sedna y 1992 QB1…
Quaoar
Quaoar (También denominado 50000 Quaoar o 2002 LM60) fue descubierto en 2002 por el equipo de Mike Brown. El número 50000 de la lista de planetas menores fue asignado para conmemorar el descubrimiento de otro cuerpo de notable tamaño en el Cinturón de Kuiper (también se hizo con 20000 Varuna).
Quaoar, cuyo diámetro se estima entre unos 900 (valor más probable) y 1.150 kilómetros (Según las diferentes medidas realizadas, entre ellas mediciones directas del tamaño angular con el telescopio espacial Hubble), tiene un satélite (descubierto en 2007, de unos 70 kilómetros de diámetro y denominado Weywot), gracias al cual se ha podido estimar la masa del sistema. Quaoar tiene una alta densidad, superior a 4,2 gramos por centímetro cúbico (de las más altas del cinturón de Kuiper). Según algunos modelos (en concreto de Erik Asphaug) aun no validados, Quaoar podría haber colisionado con un cuerpo de gran tamaño en el pasado, y tener una estructura interna diferenciada, con un núcleo denso rodeado de un manto de menor densidad. Podría ser una mezcla de hielo y roca (principalmente). Su albedo es muy bajo, rondando el 0,10, y la superficie muestra una tonalidad rojiza en el visible. Observaciones en el infrarrojo indican presencia de metano y etano, además de otros elementos en forma de hielo.

Quaoar pertenece al Cinturón de Kuiper y completa una órbita alrededor del Sol cada 286 años, a una distancia media de 43 UA. Posee poca excentricidad, su órbita está poco inclinada (sólo 8 grados) y está poco afectada por Neptuno.
Sedna
Sedna (con el número 90377 de cuerpos menores y también conocido como 2003 VB12) fue descubierta por el equipo liderado por Mike Brown en Noviembre de 2003. Se trata sin duda alguna, de un objeto peculiar y extraño en nuestro Sistema Solar.
Su superficie muestra una acentuada tonalidad rojiza en el visible (la mayor del Sistema Solar). Análisis espectroscópicos apuntan que la superficie de Sedna tiene una composición similar a otros TNOs, principalmente agua (máximo un 70% de la superficie), metano (máximo un 60% de la superficie) y nitrógeno (quizás un 10% de la superficie) en forma de hielo. Pero las observaciones ofrecen otras conclusiones interesantes. Por ejemplo el análisis de su superficie, tanto en color como espectro, indica que es una superficie muy homogénea y probablemente con pocos impactos de otros cuerpos. El albedo de su superficie es de 0,32, lo que ofrece una estimación para el tamaño de unos 1.000 kilómetros, confirmado por posteriores observaciones con el telescopio espacial Herschel. Se estima una densidad media de 2 gramos por centímetro cúbico.
El análisis de la curva fotométrica de Sedna apuntó inicialmente a un periodo rotacional largo, de entre 20 y 50 días. Este periodo de rotación solo se podía explicar en base a la existencia de algún compañero no observado que lo frenase. Sin embargo, mediciones posteriores arrojaron un valor de 10 horas. También existe la posibilidad de que Sedna posea una atmósfera y calor interno de origen radiactivo, permitiendo la existencia de un océano líquido debajo de su superficie de hielo.
Su órbita presenta un afelio extremadamente alejado del Sol, sobre una 937 UA (32 veces más alejado del Sol que la que tiene Neptuno). Esta peculiaridad orbital, convierten a Sedna en el objeto más distante (aunque actualmente está a menos de 100 UA de distancia), a excepción de los cometas de largo periodo, del Sistema Solar. Sin embargo, en el perihelio llega a 76 UA del Sol. Dada su órbita elongada, Sedna necesita 11.400 años para completarla.
Si bien el MPC (Minor Planet Center) clasifica a Sedna como una cuerpo del disco disperso, diversos astrónomos han sugerido que se trataría del primer cuerpo conocido de la nube de Oort (de la zona más interna). Otra propuesta es la de clasificarlo con algunos otros cuerpos de características orbitales similares (2000 CR105), perteneciente a una región denominada disco disperso extendido. Incluso hay propuestas tan dispares sobre el origen de su órbita como la posibilidad de ser un cuerpo alterado por el paso próximo en el pasado de una estrella, la existencia de algún cuerpo de un tamaño similar a la Tierra a 1000 UA (No confundir con las propuestas carentes de demostración alguna de los cuerpos llamados Nibiru o Némesis) o que se formo a partir de colisiones de planetesimales que tenían muy alta velocidad. Pero de momento todo esto son modelos y especulaciones, que necesitarán años para ser refutadas o aceptadas.
1992 QB1
1992 QB1, cuyo número de cuerpo menor es el 15760, fue el primer cuerpo trans-Neptuniano descubierto tras Plutón y su satélite Caronte. Fue descubierto en Agosto de 1992 D.C. Jewitt y J.X. Luu desde el observatorio de Mauna Kea. En base a su denominación (QB), se creó la clase de objetos llamados cubewanos para aquellos que tuviesen características similares a 1992 QB1.
Pocas características físicas se conocen de este cuerpo, dado su dificultad de observación (tiene una magnitud aparente superior a la +23). Se estima un tamaño de 160 kilómetros y un bajo albedo, de 0,1.
Por su órbita, está clasificado por sus características como un objeto del Cinturón de Kuiper. La órbita tiene el afelio a 46,6 UA y el perihelio a 40,9 UA, siendo la excentricidad orbital de 0,065. Completa su órbita en 289 años y está inclinada únicamente 2 grados.