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Crédito: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

La misión Cassini no deja de maravillarnos con las hermosas imágenes que captura. En esta ocasión se trata de un triplete de satélites y los anillos de Saturno. El satélite que aparece en la parte superior es Tetis. Justo debajo de los anillos está Encelado. Y más abajo, a la izquierda, Mimas. Vamos a descubrir estos cuerpos.

Tetis

Junto con Titán, Rhea, Japeto y Dione, es uno de los cinco satélites de Saturno fácilmente observables con telescopios pequeños, dado que los cinco tiene una magnitud inferior a la +11,0. En este sentido, Encélado y Mimas, también son accesibles a telescopios medios, con magnitudes +11,8 y +12,9 respectivamente. El resto de satélites tienen magnitudes aparentes superiores a la +14,0 e incluso en muchos casos una órbita muy próxima al brillante planeta, por lo que hace difícil su observación con medios amateur.

Tetis orbita a 294.000 kilómetros de Saturno completando la órbita en 1888 días y tiene un diámetro de 1046 kilómetros. Fue también descubierto por Cassini.

Geológicamente, Tetis tiene una densidad de 1,2 gramos por centímetro cúbico y su superficie presenta gran cantidad de fisuras. A destacar de este satélite, es el enorme valle llamado Ithaca Chasma, con 100 kilómetros de ancho y 4 kilómetros de profundidad media, que recorre 2000 kilómetros del cuerpo. No hay una teoría confirmada sobre su origen, pero algunas de ellas apuntan a que se pudo formar a causa del impacto que creó el cráter llamado Odysseus (Situado en el lado opuesto, y de 400 kilómetros de diámetro). También, y tal y como se indicó en el post sobre Dione, Tetis está expulsado chorros de partículas.

Encélado

Fue descubierto en 1789 de William Herschel. Es un satélite de 500 kilómetros de diámetro y orbita alrededor de Saturno en una órbita de radio 238.000 kilómetros completándola en 1,37 días. Se trata de un cuerpo con magnitud visual 11,8 por lo que es necesario telescopios relativamente grandes para su observación.
Este satélite tiene muchas peculiaridades. Quizás las más notables son que está situdado dentro del anillo E de Saturno y que tiene una tenue atmósfera recientemente descubierta.

Otra característica es que tiene actividad geológica: este satélite está en resonancia con Dione, por lo que al igual que ocurre entre Europa e Io (satélites de Júpiter), gracias a los efectos de marea gravitatoria que podría sufrir, obtiene la energía interna necesaria. Aún así, no hay explicación por el momento a las observaciones de 10 veces más de generación de calor en el polo sur de lo previsto. Su densidad es un poco superior a la media del resto de satélites.

Su superficie está cubierta por cráteres, al igual que la mayoría de los satélites de Saturno, y tiene diversos valles y llanuras. La Cassini descubrió en 2005 una nueva llanura que rodea el polo sur y unos surcos llamados “rayas de tigre”, por las que se pueden observar escape de partículas de hielo por efusión. Junto con estos descubrimientos también se descubrió una tenue atmósfera alrededor del polo sur, lo que definitivamente evidencia una actividad geológica superior en el polo sur que en el resto del cuerpo.

Mimas

Mimas, o también apodado por algunos como la “Estrella de la muerte” por su característica superficie, fue descubierto por Herschel en 1789 y orbita alrededor de Saturno a 185.000 kilómetros en menos de 23 horas. Su observación con telescopio es más compleja debido a que tiene una magnitud aparente de +12,9.

Su característica superficial principal, y por la que es tan famoso, es el llamado Cráter Herschel. Este enorme cráter de 130 kilómetros pudo ser ocasionado por el impacto de un cometa. Hay que recordar que Mimas solo tiene 400 kilómetros de diámetro, lo cual nos hace fácilmente darnos cuenta de las repercusiones que tuvo dicho impacto para el satélite. Aunque circula el rumor de que el diseño de la conocida nave del Imperio “Estrella de la Muerte” de la película “La Guerra de las Galaxias” fue tomado de este satélite, esto no es así dado que este cráter no fue descubierto hasta tres años después de estrenar la película. Fue pura casualidad.

Geológicamente es un cuerpo helado con baja densidad y no es un cuerpo esférico debido a las intensas fuerzas de marea que le produce la proximidad de Saturno.

También por este mismo motivo, la proximidad, el satélite tiene una rotación síncrona, de modo que el periodo orbital alrededor de Saturno y su periodo de rotación coinciden. También, debido a su posición, Mimas es el responsable de la llamada división de Cassini en los anillos A y B de Saturno.