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May 18 2016

Encontrados tres planetas potencialmente habitables alrededor de una cercana estrella enana ultrafría (y II)

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Impresión artística de la estrella enana ultrafría TRAPPIST-1 desde cerca de uno de sus planetas. Crédito: ESO

Los astrónomos buscarán signos de vida estudiando el efecto que la atmósfera de un planeta en tránsito tenga en la luz que recibimos en la Tierra. Para planetas del tamaño de la Tierra que orbitan la mayoría de las estrellas es un minúsculo efecto en el brillo de la luz estelar. Sólo en el caso de débiles estrellas enanas y rojas ultrafrías -como TRAPPIST-1- este efecto es lo suficientemente importante para ser detectado.

Observaciones posteriores con mayores telescopios, incluyendo el instrumento HAWK-I en el Very Large Telescope (ESO, Chile), han mostrado que los planetas que orbitan TRAPPIST-1 tienen tamaños muy similares al de la Tierra. Dos de los planetas tiene periodos orbitales de cerca de 1,5 días y 2,4 días respectivamente, y el tercero tiene un periodo, aún con mucha incertidumbre, en el rango de los 4,5 a los 73 días.

Según Michaël Gillon «Con tales breves periodos orbitales, los planetas están entre 20 y 100 veces más cerca de sus estrellas de lo que está la Tierra del Sol. La estructura de este sistema planetario es mucho más similar en escala al sistema de Júpiter con sus lunas que al del sistema Solar».

Aunque orbitan muy cerca de su estrella, los dos planetas interiores únicamente reciben cuatro y dos veces respectivamente la cantidad de radiación recibida por la Tierra, debido a que su estrella es mucho más débil que el Sol. Esto hace que estén más cerca de la estrella que la zona de habitabilidad del sistema, aunque es aún posible que posean regiones habitables en sus superficies. El tercero, el exterior, tiene una órbita aún sin determinar con precisión, pero probablemente recibe menos radiación que la Tierra, pero podría ser suficiente para estar en la zona habitable.

Tal y como señaló Julien de Wit, coautor del paper, «Gracias a varios telescopios gigantes actualmente en construcción, incluyendo el E-ELT del ESO y el James Webb Space Telescope de NASA/ESA/CSA a ser lanzado en 2018, pronto podremos ser capaces de estudiar la composición atmosférica de estos planetas y explorarlos, primero buscando agua, y luego trazas de actividad biológica. Esto es un paso enorme en la búsqueda de vida en el Universo».

Este trabajo abre una nueva dirección en la búsqueda de exoplanetas, dado que el 15% de las estrellas cercanas al Sol son estrellas enanas ultrafrías, y también sirve para destacar que el búsqueda de exoplanetas ahora ha entrado en el dominio de «primos» de la Tierra potencialmente habitables. El estudio TRAPPIST es un prototipo de un proyecto más ambicioso llamado SPECULOOS que será instalado en el Observatorio Paranal del ESO.

Fuente del artículo: «Three Potentially Habitable Worlds Found Around Nearby Ultracool Dwarf Star» de ESO.

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