«

»

Abr 25 2018

La Gran Mancha Roja de Júpiter se hace más alta a medida que se reduce

Crédito de la imagen: NASA’s Goddard Space Flight Center

Aunque una vez fue lo suficientemente grande como para tragar tres Tierras con espacio de sobra, la Gran Mancha Roja de Júpiter se ha estado reduciendo durante un siglo y medio. Nadie está seguro de cuánto tiempo seguirá contrayéndose o si desaparecerá por completo.

Sin embargo, un nuevo estudio sugiere que no todo ha sido un descenso. La tormenta parece haber aumentado en área al menos una vez en este intervalo, y cada vez es más alta a medida que se hace más pequeña.

Para Amy Simon, experta en atmósferas planetarias en el Goddard Space Flight Center de la NASA (Greenbelt, Maryland) y autora principal del nuevo artículo publicado en el Astronomical Journal, “Las tormentas son dinámicas, y eso es lo que vemos con la Gran Mancha Roja. Cambia constantemente de tamaño y forma, y sus vientos cambian también”.

Las observaciones de Júpiter datan de hace siglos, pero la primera observación confirmada de la Gran Mancha Roja fue en 1831 (Los investigadores no están seguros de si los primeros observadores que vieron una mancha roja en Júpiter estaban mirando la misma tormenta).

Los observadores han podido medir el tamaño y la deriva de la Gran Mancha Roja durante mucho tiempo. Un registro continuo de al menos una observación de este tipo por año se remonta hasta 1878.

Simon y sus compañeros recurrieron a este rico archivo de observaciones históricas y las combinaron con datos de naves espaciales de la NASA, comenzando con las dos misiones Voyager en 1979. En particular, el grupo se basó en una serie de observaciones anuales de Júpiter que los miembros del equipo han estado realizando con el Telescopio Espacial Hubble de la NASA como parte del proyecto Outer Planets Atmospheres Legacy (OPAL). Los científicos del equipo OPAL tienen su base en Goddard, la Universidad de California en Berkeley y el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (Pasadena, California).

El equipo rastreó la evolución de la Gran Mancha Roja, analizando su tamaño, forma, color y velocidad de deriva. También miraron las velocidades del viento interno de la tormenta, cuando esa información estaba disponible.

Los nuevos hallazgos indican que la Gran Mancha Roja recientemente comenzó a desplazarse hacia el oeste más rápido que antes. La tormenta siempre se mantiene en la misma latitud, sostenida por corrientes en chorro hacia el norte y el sur, pero gira alrededor del globo en la dirección opuesta en relación con la rotación hacia el este del planeta. Históricamente, se ha asumido que esta deriva es más o menos constante, pero en observaciones recientes, el equipo descubrió que no es así.

El estudio confirma que la tormenta ha estado disminuyendo en general desde 1878. Pero el registro histórico también indica que el área creció temporalmente en la década de 1920.

Para Reta Beebe, profesora emérita de la Universidad Estatal de Nuevo México y coautora, “Hay evidencia en las observaciones archivadas de que la Gran Mancha Roja ha crecido y disminuido con el tiempo. Sin embargo, la tormenta es bastante pequeña ahora, y ha pasado mucho tiempo desde la última vez que creció”.

Debido a que la tormenta se ha ido contrayendo, los investigadores esperaban encontrar que los poderosos vientos internos se volvían aún más fuertes, como un patinador de hielo que gira más rápido cuando pliega sus brazos.

En lugar de girar más rápido, la tormenta parece forzada a aumentar de altura. De modo similar a como ocurre con la arcilla en una rueda de alfarero. A medida que la rueda gira, un artista puede transformar un bulto corto y redondo en un jarrón alto y delgado empujando hacia adentro con las manos. Cuanta más pequeña sea la base, más alto crecerá. En el caso de la Gran Mancha Roja, el cambio de altura es pequeño en relación con el área que cubre la tormenta, pero aun así es notable.

El color de la Gran Mancha Roja ha ido cambiando, volviéndose intensamente anaranjado desde 2014. Los investigadores no están seguros de por qué está sucediendo, pero es posible que los compuestos químicos que colorean la tormenta sean transportados a la atmósfera a medida que la mancha se hace más alta. En altitudes más altas, los compuestos químicos estarían sujetos a más radiación ultravioleta.

Los investigadores no saben si la mancha se contraerá un poco más y luego se estabilizará o se romperá por completo. Tal y como indicó Rick Cosentino, “Si las tendencias que vemos en la Gran Mancha Roja continúan, los próximos cinco a diez años podrían ser muy interesantes desde un punto de vista dinámico. Podríamos ver cambios rápidos en la apariencia física y el comportamiento de la tormenta, y tal vez la mancha roja termine no siendo tan grande”.

Fuente de la noticia: “Jupiter’s Great Red Spot Getting Taller as it Shrinks, NASA Team Finds“, de NASA.

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.

*