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Dic 30 2018

New Horizons sobrevolará Ultima Thule en Año Nuevo

Crédito de las imágenes: NASA/JHUAPL/SwRI

Una nave espacial de la NASA se dirige hacia un histórico encuentro en el Día de Año Nuevo. Se trata del objeto planetario más distante jamás estudiado, una reliquia congelada del sistema solar primitivo llamado Ultima Thule. A 6.400 millones de kilómetros, la nave espacial no tripulada New Horizons, está lista para acercarse a las 05:33 horas GMT del 1 de enero, a una distancia de solo 3,500 kilómetros de Ultima Thule. Eso es más de tres veces más cerca de lo que New Horizons llegó a aproximarse a Plutón cuando lo sobrevoló en 2015.

Entonces, ¿Qué es este extraño objeto, que lleva el nombre de una mítica isla del extremo norte en la literatura medieval y tiene su propio himno interpretado por Brian May? Según indicó Hal Weaver, científico del Johns Hopkins Applied Physics Laboratory, «Este es realmente el objeto más primitivo que ha encontrado una nave espacial». Es relativamente pequeño y los científicos no están seguros de su tamaño exacto, pero creen que es aproximadamente 100 veces más pequeño que Plutón.

Ultima Thule por la región del espacio en la que se encuentra sugiere que puede permanecer bien conservado. Para Weaver «En realidad, es una reliquia de la formación del Sistema Solar». Ultima Thule se encuentra en el conocido como Cinturón de Kuiper, un vasto disco cósmico que quedó de los días en que se formaron los planetas. Los científicos ni siquiera sabían que el cinturón de Kuiper existía hasta la década de 1990. El Cinturón de Kuiper comienza unos 4.800 millones de kilómetros más allá del Sol, pasando la órbita de Neptuno, que es el planeta más alejado del Sol.

Para Alan Stern, investigador principal de New Horizons, «Está repleto de miles de millones de cometas, millones de objetos como Ultima, que se llaman planetesimales, los bloques de construcción de los planetas que se formaron, y un puñado de planetas enanos del tamaño de continentes, como Plutón. Es importante en ciencia planetaria porque esta región del Sistema Solar, al estar tan lejos del Sol, conserva las condiciones originales de hace 4.500 millones de años. Así que cuando sobrevolemos Ultima, podremos ver la forma en que las cosas ocurrieron al principio».

Alta velocidad, encuentro cercano

La nave espacial New Horizons está volando a través del espacio a 51.500 kilómetros por hora. A ese ritmo, si golpea un pedazo de escombros tan pequeño como un grano de arroz, la nave podría ser destruida instantáneamente. Tal y como indicó Stern, «No queremos que eso suceda». Si New Horizons sobrevive a este sobrevuelo, lo hará mientras captura furiosamente cientos de fotografías de Ultima Thule, con la esperanza de revelar su forma y geología por primera vez.

New Horizons envió impresionantes imágenes de Plutón, incluida una forma de corazón nunca antes vista en su superficie, en 2015. Tal y como afirmo Stern, «Vamos a intentar obtener una imagen de Ultima con tres veces la resolución que logramos para Plutón. Pero el sobrevuelo requiere una navegación extremadamente precisa. Mucho más precisa de lo que hemos intentado antes. Podríamos lograrlo o no».

Ultima Thule fue descubierto por primera vez por el Telescopio Espacial Hubble en 2014. Los científicos descubrieron en 2017 que Ultima Thule no es esférica, sino que posiblemente tenga forma alargada. Incluso podrían ser dos objetos. Las variaciones fotométricas generan preguntas desconcertantes. ¿Podría estar rodeado de polvo cósmico? ¿rodeado por lunas diminutas? ¿Orientado de tal manera que su polo se enfrenta a la nave espacial que se aproxima? La NASA espera que el sobrevuelo revele las respuestas.

Las primeras imágenes se esperan para la noche del 1 de enero. Aunque no es posible ver imágenes en directo a esta distancia, la NASA planea transmitir online durante el sobrevuelo, presentando un video animado y música de Brian May. Stern espera que esto no sea el final para New Horizons, que se lanzó en 2006. «Esperamos cazar un KBO ((Kuiper Belt Object) más, haciendo un sobrevuelo aún más lejano la próxima década».

Fuente de la noticia: «NASA spacecraft hurtles toward historic New Year’s flyby«, de Phys.org.

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