Crédito de la imagen: ESA/Hubble & NASA, I. Karachentsev

La galaxia NGC 4618 fue descubierta el 9 de abril de 1787 por el astrónomo alemán-británico William Herschel, quien también descubrió a Urano en 1781. Solo un año antes de descubrir NGC 4618, Herschel teorizó que los objetos «nebulosos» que los astrónomos estaban viendo en el cielo nocturno eran probablemente grandes cúmulos estelares ubicados mucho más lejos que las estrellas individuales que podría discernir fácilmente.

Desde que Herschel propuso su teoría, los astrónomos han llegado a comprender que lo que estaban viendo era galaxias. NGC 4618, clasificada como una galaxia espiral barrada, tiene la distinción especial entre otras galaxias espirales de solo tener un brazo girando alrededor del centro de la galaxia.

Ubicada a unos 21 millones de años luz de nuestra galaxia en la constelación Canes Venatici, NGC 4618 tiene un diámetro de aproximadamente un tercio del de la Vía Láctea. Junto con su vecina, NGC 4625, forma un par de galaxias en interacción, lo que significa que las dos galaxias están lo suficientemente cerca como para influenciarse entre sí gravitacionalmente. Estas interacciones pueden dar como resultado que las dos (o más) galaxias se fusionen para formar una nueva formación, como una galaxia en anillo.

Fuente de la noticia: «Hubble Hooks a One-Arm Galaxy«, de NASA/ESA.